LONDEN - De Britse premier Tony Blair staat onder toenemende druk omdat zijn vrouw Cherie zich voor een meervoudig veroordeelde fraudeur heeft ingezet. Deze man, de 40-jarige Australiër Peter Foster, is de partner van haar vriendin en fitness-adviseur Carole Caplin. Sommige kranten reppen dinsdag al van 'Cheriegate', terwijl de minister-president de media al beschuldigt van 'karaktermoord'.

Cherie Blair (48) heeft bij een advocaat van Foster telefonisch geïnformeerd naar de mogelijkheden om te voorkomen dat hij wordt uitgezet naar zijn vaderland. Daar moet Foster voor de rechter verschijnen. Een week eerder ontkende zij nog zich te hebben ingezet voor de Australiër. Cherie Blair is een van de topadvocaten van Groot-Brittanië.

De oppositie in het parlement werpt de First Lady voor misbruik van haar positie te hebben gemaakt. Bovendien zou zij het publiek hebben wijs gemaakt niets te weten van het criminele verleden van Foster. De conservatieve partij eist nu een onafhankelijk onderzoek naar het incident.

De regering wees dit als onnodig van de hand. Tony Blair (49) nam zijn vrouw dinsdag in bescherming tegen de aantijgingen. Er is geen "politieke bemoeienis" met de zaak geweest, verzekerde hij in een vraaggesprek met de Financial Times. Een woordvoerder van Downing Street zei dat Cherie Blair niets illegaals of onoirbaars heeft gedaan. Hij riep op de zaak in perspectief te zien.

Oliver Letwin van de conservatieve oppositie verdenkt het ministerie van Binnenlandse Zaken ervan de uitwijzingsprocedure tegen Foster recent te hebben versneld om verdere schandalen te voorkomen. Het ministerie ontkent de beschuldigingen.

De zaak begon vorige week te rollen. Toen verklaarde Foster dat Cherie Blair hem gevraagd had te bemiddelen bij de aankoop van twee luxueuze appartementen in Bristol. Dit erkende Cherie Blair pas nadat een e-mail over deze kwestie uitlekte.

Onder vuur

Een paar maanden geleden kwam de First Lady ook al onder vuur te liggen. Toen door de opmerking dat jonge Palestijnen "geen andere hoop hebben dan zichzelf op te blazen". Zij zei dit enkele uren nadat een Palestijn zichzelf had opgeblazen waarbij negentien Israëliërs omkwamen. De opmerking leidde tot grote woede bij vooral de tegenstanders van premier Blair.