WASHINGTON - George Bush heeft donderdag het licht definitief op groen gezet voor de bouw van een metershoog hekwerk langs grote delen van de grens met Mexico. Na de handtekening van de Amerikaanse president kunnen afrasteringen over een lengte van ruim 1100 kilometer uit de grond worden gestampt in de strijd tegen illegale immigratie.

Met de Secure Fence Act hopen de Republikeinen twee vliegen in één klap te slaan. Niet alleen moeten de hekwerken de toestroom van illegale immigranten tegengaan, ook moet het de Republikeinen een steuntje in de rug geven bij de Congresverkiezingen van 7 november aanstaande.

"We hebben de verantwoordelijkheid onze grenzen te beveiligen. We nemen deze verantwoordelijkheid serieus", aldus president Bush donderdag. Echt blij met de wet is de president echter niet. Hij heeft maanden gelobbyd om het lot van illegale immigranten die al in de VS zitten te verbeteren, maar dat plan sneuvelde uiteindelijk op onwelwillendheid in het Huis van Afgevaardigden.

Conservatieve krachten uit de partij van Bush zien liever dat de harde lijn tegen illegalen wordt gevolgd. Ze hopen bij de moeilijke verkiezingen electoraal munt te slaan uit de immigratiekwestie. De wet zelf en het moment waarop Bush zijn handtekening moest zetten, is met het oog daarop zorgvuldig uitgedokterd, zeggen analisten volgens de krant Newsday.

Goedkeuring

Het Huis van Afgevaardigden heeft na de goedkeuring weken gewacht met het doorsturen van het document naar het Witte Huis.

Ook het feit dat er geen prijskaartje aan de wet hangt omdat het 'slechts' de officiële goedkeuring van de bouw is, spreekt boekdelen. Geld werd vorige maand al gereserveerd als onderdeel van een wet op het vlak van binnenlandse veiligheid.

Voorzitter Dennis Hastert van het Huis van Afgevaardigden nam woensdag alvast een voorschot op de nieuwe wet. Hij beschuldigde Democraten die tegen de wet stemden ervan "de grenzen wagenwijd open te zetten" en amnestie te willen verlenen aan de miljoenen illegalen in de VS.

De immigratiekwestie speelt niet alleen in de direct betrokken grensstaten zoals Arizona, New Mexico, Texas en Californië, maar in elke verkiezingsrace die ook maar enigszins spannend is. Tot in Minnesota en New York aan toe spelen voornamelijk Republikeinse politici de illegalenkaart. Of het ze de gewenste resultaten brengt, blijft evenwel afwachten.

Overschaduwd

Democratische strategen en voorstanders van immigratie zeggen dat het onderwerp wordt overschaduwd door andere onderwerpen zoals Irak, de economie en president Bush. De immigratiekaart is een flop, zegt de Democratisch peiler Celinda Lake. Recente onderzoeken door de conservatieve Wall Street Journal en de progressieve Los Angeles Times wijzen zelfs uit dat de Democraten momenteel het meest profiteren van het onderwerp immigratie.

Republikeinen zeggen dat het onderwerp echter conservatieven die ontevreden zijn met het tot nog toe gevoerde beleid in beweging brengt. De opkomst onder Republikeinse kiezers dreigt laag te worden door de onvrede met de regering Bush.

Voor de Republikein Randy Graf, kandidaat in een kiesdistrict direct aan de grens tussen Arizona en Mexico, lijkt de wet echter te laat gekomen. De Republikeinse Partij trok eind september haar financiële steun aan de kandidaat in omdat hij in de peilingen al te ver achterstond op zijn Democratische rivale Gabrielle Giffords.