CARACAS - De Venezolaanse president Hugo Chávez heeft in de nacht van zaterdag op zondag gedreigd de noodtoestand in zijn land uit te roepen. Het omstreden staatshoofd zei dat hij niet zal tolereren dat de al dagen durende nationale staking verder escaleert. Volgens de BBC heeft Chávez zijn opposanten ervan beschuldigd de uiterst belangrijke olieindustrie te saboteren.

De Venezolaanse politie heeft zaterdag zes mannen verhoord wegens hun vermeende betrokkenheid bij een bloedige schietpartij vrijdagavond op een plein in de hoofdstad Caracas. Onbekenden schoten er in het wilde weg op een groep mensen die betoogde tegen Chávez. Er vielen drie doden en bijna dertig gewonden. De zes worden later zondag voorgeleid.

Op het Franciaplein, waar de schietpartij plaatshad, demonstreren al sinds eind oktober Venezolaanse officieren tegen Chávez. Op het plein waren vrijdagavond honderden mensen bijeen. De schoten zouden volgens ooggetuigen zijn gelost door zeker vier mannen.

Venezuela, de op vier na grootste olieproducent ter wereld, is al dagen in de greep van een nationale staking tegen het beleid van Chávez. Besprekingen tussen de oppositie en de regering leverden in de nacht van zaterdag op zondag geen doorbraak op. "We zijn niet in de buurt van een oplossing", aldus de baas van de Organisatie van Amerikaanse Staten (OAS), Cesar Gaviria. Hij poogt te bemiddelen in het conflict.

President Chávez erkende zaterdag dat de staking gevolgen heeft voor de olieproductie, maar dat de export geen hinder ondervindt. Legertroepen gingen zaterdag aan boord van een tanker van het staatsbedrijf Petroleos, nadat de kapitein zich had aangesloten bij de staking.

Het Nederlandse ministerie van Buitenlandse Zaken in Den Haag zei zaterdag dat de Nederlanders in Venezuela geen gevaar lopen. De omvangrijke oppositie in het land wil vervroegde verkiezingen om de populistische president te kunnen wippen. Hoewel de steun voor Chávez is afgenomen, kan hij nog steeds rekenen op 30 procent van de kiezers, meer dan welk lid van de oppositie dan ook. Tienduizenden voor- en tegenstanders van de president gingen zaterdag de straten van Caracas op om te betogen. De oppositie in Venezuela beschuldigt Chávez van machtsmisbruik, een autoritair-populistische regeerstijl en een slechte economische politiek. Ook wordt hij bekritiseerd wegens zijn goede relatie met landen als Cuba, Irak en Libië.

De oppositie tegen de president is omvangrijk en bestaat uit werkgevers, vakbonden, alle traditionele partijen, de meeste media, als ook kerken en studentenorganisaties. In april pleegde een aantal militairen een coup tegen Chávez, die kortstondig aftrad. Hij keerde na twee dagen terug. Sindsdien gonst het van de geruchten over nieuwe samenzweringen en beschuldigingen over en weer tussen aanhangers van Chávez en zijn tegenstanders. De strijdkrachten staan voorzover bekend nog steeds achter de president.