HOUSTON - Jeffrey Skilling, oud-bestuursvoorzitter van het eind 2001 door fraude ten onder gegane Amerikaanse energieconcern Enron, is maandag door een rechtbank in Houston tot een gevangenisstraf van 24 jaar en vier maanden veroordeeld.

Skilling moet ook schadevergoedingen van in totaal 45 miljoen dollar betalen. De ondergang van Enron was destijds het grootste faillissement uit de Amerikaanse geschiedenis.

De 52-jarige Skilling ontkent schuld en gaat in beroep tegen het vonnis. Hij werd in mei op negentien punten schuldig bevonden aan fraude, handel met voorkennis, samenzwering en het liegen tegen boekhouders. Enron-oprichter en gewezen topman Kenneth Lay overleed in juli aan een hartaandoening. Zijn veroordeling voor onder meer fraude en samenzwering werd vervolgens nietig verklaard.

Enron ging in december 2001 failliet nadat bekend werd dat er voor miljarden dollars was gefraudeerd. Daardoor verloren duizenden werknemers hun baan en zagen beleggers 68 miljard dollar aan beurswaarde in rook opgaan. Ook gingen pensioenregelingen voor werknemers van Enron ter waarde van 2 miljard dollar verloren.

Strafvermindering

Skilling en Lay hebben altijd ontkend schuldig te zijn aan fraude bij Enron. Zij wezen vooral met de beschuldigende vinger in de richting van de voormalige financiële topman Andrew Fastow. Hij kreeg vorige maand een gevangenisstraf van zes jaar opgelegd, waar eerder van tien jaar werd uitgegaan. Fastow kreeg strafvermindering voor zijn hulp aan de aanklagers in de Enron-zaak en het feit dat hij spijt heeft betuigd.

Skilling heeft elf jaar bij Enron gewerkt, waarvan zes maanden in de hoogste functie. Hij trad af enkele maanden voordat de fraude bij de energiehandelaar naar buiten kwam. Skilling heeft de rechter gevraagd op vrije voeten te mogen blijven in de periode dat zijn hoger beroep wordt behandeld. De rechter bepaalde dat Skilling zijn hoger beroep onder huisarrest mag afwachten.

Witteboordencrimineel

Het is de op een na langste celstraf voor een witteboordencrimineel in de Verenigde Staten ooit. De langste celstraf voor een witteboordencrimineel was die van Bernard Ebbers, de gevallen topman van het in 2002 door fraude ingestorte telecomconcern WorldCom. Hij begon in september aan een gevangenisstraf van 25 jaar voor zijn rol in de fraudezaak van 11 miljard dollar bij WorldCom.