BRUSSEL - De Duitse Europees Commissaris Günter Verheugen (Industrie) is in een lastige situatie gekomen. Het Duitse weekblad Focus beschikt over foto's waarop hij hand in hand loopt met zijn kabinetschef, Petra Erler. De vrouw erkent in het weekblad dat ze twee weken privévakantie heeft genoten met Verheugen aan de Baltische kust. Volgens haar gaat de relatie echter niet verder dan vriendschap.

De Duitse toppoliticus had de vrouw in april gepromoveerd naar de hoogste baan op zijn departement. Zij sloeg daarbij een rang over. De Duitse commissaris, vicevoorzitter van de Europese Commissie, ontkent tot dusver dat de promotie een privégunst was.

Weerstand

De benoeming van de bevriende topambtenaar leidde eerder tot weerstand bij ambtenaren. Verheugen klaagde daarna in een interview dat de ambtenaren hem nog zo weinig betrekken bij besluiten.

Een woordvoerder van de Europese Commissie zei dinsdag dat Verheugen "al eerder duidelijk heeft gemaakt dat de benoeming is gebaseerd op objectieve redenen". Voorzitter Jose Manuel Barroso van de Europese Commissie liet eveneens weten dat "de regels zijn nageleefd."

Verheugen (62) is sinds 1999 lid van de Europese Commissie, het dagelijks bestuur van de Europese Unie. De socialist geldt daarbij als een politiek zwaargewicht. Hij was voordien woordvoerder, journalist en minister van Buitenlandse Zaken. Zijn topambtenaar Petra Erler (48) is econoom.