NOORDWIJK - De Nederlandse astronaut André Kuipers gaat uiterlijk in november 2003 naar het internationale ruimtestation ISS. Minister Van der Hoeven (Onderwijs) en staatssecretaris Wijn (Economische Zaken) hebben dat donderdag op het ESA-centrum ESTEC in Noordwijk bekendgemaakt. De ministeries subsidiëren de ruimtereis met 12,5 miljoen euro. Het vorige kabinet vond zo'n vlucht te duur.

Kuipers voert tijdens de tiendaagse vlucht vijftien experimenten uit, grotendeels voor Nederlandse bedrijven. Hij bekijkt onder meer hoe moleculen worden gevormd en doet onderzoek naar auto-immuunziekten, zoals reuma en astma.

Behalve voor de onderzoeken, is de vlucht ook belangrijk als public relations voor het bedrijfsleven en het wetenschappelijk onderzoek in Nederland. Ook moet de vlucht de belangstelling voor het technisch en natuurwetenschappelijk onderwijs een impuls geven.

Steeds minder studenten melden zich voor deze opleidingen aan. Kuipers, medicus van opleiding, wordt met een Sojoez-capsule gelanceerd vanaf de Russische basis Baikonoer in Kazachstan. Daarmee is hij de tweede Nederlandse ruimtevaarder die de ruimte in wordt geschoten. Wubbo Ockels was in 1985 de eerste. Hij vloog een week mee met een Amerikaanse space shuttle.