BAGDAD - De wapeninspecteurs van de Verenigde Naties stortten zich dinsdag voor het eerst sinds hun terugkeer in Irak op een presidentieel paleis in Bagdad. Getuigen zagen 's morgens een team het grote complex in het centrum van de stad binnengaan met zes voertuigen.

Na afloop verklaarde VN-woordvoerder Hiro Ueki in Bagdad dat de inspecteurs "elke kamer" en "elke verborgen hoek" van het paleis hadden kunnen inspecteren.

Getuigen zeiden dat Iraakse bewakers waren verrast toen de inspecteurs onverwachts voor het paleis verschenen. De inspecteurs verzochten de bewakers hen binnen te laten, maar aan dat verzoek werd pas na ongeveer tien minuten gehoor gegeven, aldus een correspondent van de Britse omroep BBC. De wapeninspecteurs kwamen bijna twee uur later weer naar buiten.

De acht paleizen van president Saddam Hussein waren in het verleden de grootste bronnen van onenigheid tussen de VN en Irak. Het inspectieteam van de VN dat in 1998 Irak verliet, kreeg geen toestemming er te kijken. Een speciaal team dat secretaris-generaal Kofi Annan had samengesteld in overleg met president Saddam Hussein mocht dat uiteindelijk wel, mits het zijn komst aankondigde. Dat team constateerde toen dat er recentelijk "grote verhuizingen" hadden plaatsgevonden.

De paleizen, waarvan er drie in de hoofdstad staan, staan hoog op de lijst van verdachte plaatsen waar mogelijk massavernietigingswapens zijn opgeslagen.