ROTTERDAM - Onder zeer strenge veiligheidsmaatregelen is maandagochtend voor de rechtbank in Rotterdam het proces begonnen tegen vier vermeende moslimterroristen. Voor het eerst buigt een Nederlandse rechtbank zich inhoudelijk over mogelijk terroristische activiteiten uit extremistisch-islamitische hoek.

De politie arresteerde drie van de vier verdachten twee dagen na de aanslag op het World Trade Center in New York op 11 september vorig jaar. De vierde werd afgelopen zomer in Canada opgepakt en naar Nederland overgebracht. Een van de vier is een tot de islam bekeerde Fransman. De overige drie zijn van Algerijnse en Ethiopische origine.

Het viertal zou een terroristische cel hebben gevormd, die vanuit twee woningen in Rotterdam opereerde. De cel, die zou zijn gelieerd aan het al-Qaeda-netwerk van Osama bin Laden, heeft zich volgens justitie beziggehouden met het voorbereiden van aanslagen op de Amerikaanse ambassade in Parijs en op een Amerikaanse legerbasis in België. Justitie beschuldigt de vier mannen tevens van het vervalsen van onder meer paspoorten en betaalpassen.

Topman van de in Nederland ontmantelde cel is volgens justitie de 27-jarige Fransman Jerôme Courtailler. De slager-traiteur bekeerde zich niet zo lang geleden tot de islam.

De Franse slager werd vorig jaar op 13 september, kort na de aanslagen in de VS in Rotterdam gearresteerd. Hij wordt ervan verdacht banden te hebben met het terroristennetwerk al-Qaeda van Osama bin Laden.

Lachen en feesten

Courtailler is afkomstig uit La Roche-sur-Foron in de Haute-Savoie. Zijn vader tast in het duister over zijn motieven om te strijden voor de islam. "Hij had een mooi beroep, hij verdiende .000 franc (ruim 3000 euro) per maand", zei hij in het Franse opinieblad Le Nouvel Observateur. "Hij had geleerd om wild en gevolgelte te verwerken. Hij hield van lachen en van feesten."

Sekte

Jerôme is niet de enige in het gezin die het katholieke geloof heeft verruild voor de islam. Zijn jongere broer David trad vijf jaar geleden eveneens toe tot het islamitisch geloof tijdens een verblijf in Groot-Brittannië. "We hebben nooit echt ontdekt wat daar is gebeurd", verklaart een anoniem familielid in het opinieblad. "Toen ze terugkwamen waren ze onherkenbaar, alsof ze waren toegetreden tot een sekte."

Zeker is dat Jerôme in Londen enige tijd woonde bij Zacarais Moussaoui, die door de Verenigde Staten wordt gezien als de twintigste kaper. Moussaoui had op 11 september waarschijnlijk aan boord van een van de gekaapte toestellen moeten zijn, maar werd kort voor de aanslagen gearresteerd omdat zijn papieren niet klopten.

Courtailler had ook contact met de Brit Richard Reid, die vorig jaar boven de Atlantische Oceaan een vliegtuig probeerde op te blazen met in zijn schoen verborgen explosieven.

Hij onderhield eveneens nauwe contacten met Nizar Trabelsi, de Tunesische ex-voetballer die vanuit België aanslagen voorbereidde op de Amerikaanse ambassade in Parijs. Dat verklaarde de Franse Algerijn Djamel Beghal, die in Frankrijk eveneens in verband wordt gebracht met het terroristennetwerk van Bin Laden en Courtailler ook persoonlijk zou kennen.

Voor het proces in Rotterdam zijn drie dagen uitgetrokken. Veel internationale en nationale media zijn op het proces afgekomen. In de rechtbank zijn speciale politie-eenheden om het proces goed te beveiligen. Ook heeft een hond de extra beveiligde rechtszaal in Rotterdam gecontroleerd op explosieven. De zaak is door de zware maatregelen met vijftig minuten vertraging begonnen.