NOORDWIJKERHOUT - De VVD kreeg bij de verkiezingen van mei een 'ongekende afstraffing', maar lijsttrekker Zalm loopt niet weg voor zijn paarse verleden. Hij herhaalde zaterdag in een toespraak tot het congres van zijn partij Noordwijkerhout de slogan van de paarse coalitie: Werk, werk en nog eens werk. Nu vraagt de snel verslechterende economie volgens Zalm om een stabiele regering.

De VVD-leider sprak opnieuw zijn voorkeur uit voor het CDA en voegde eraan toe van andere partijen eenzelfde duidelijkheid te verlangen. Zalm heeft zelfs al een geschikte premier in gedachten: "Acht jaar minister van Financiën is een prima vooropleiding voor minister-president" aldus Zalm, die zelf die functie had in twee paarse kabinetten.

'Simply the best'

Door die uitspraak straalde Zalm veel zelfvertrouwen uit. Met hem als lijsttrekker staat de VVD er slecht voor in de peilingen en blijft die ver achter bij het CDA. Maar toen Zalm het podium betrad schalde het 'simply the best' uit de luidsprekers, kreeg de VVD-leider direct de lachers op de hand met enkele goed getimede grappen en oogstte hij vooral veel bijval toen hij de aanval opende op de bureaucratie. Teveel overbodige regels doden het initiatief van boeren en andere ondernemers, aldus Zalm.

'Tijdelijk dipje'

Hij denkt met zijn gedurfde uitspraken niet zijn hand te hebben overspeeld. Zalm relativeerde het belang van peilingen door te zeggen dat de helft van de kiezers nog geen voorkeur uitspreekt. Dat de VVD volgens de laatste peilingen slechts één zetel zou winnen (van 24 naar 25) betitelde Zalm als 'een tijdelijk dipje'.

Ook verwees hij naar de vorige campagne. Toen zag het er lang naar uit dat PvdA en VVD zouden strijden om de koppositie, maar uiteindelijk kwam het CDA als de grote winnaar uit de bus. Dat zou nu met de VVD kunnen gebeuren, aldus Zalm.

Volgens hem hebben de jaren negentig bewezen dat juist in wankele tijden Nederland een sterke VVD nodig heeft. Toen waren loonmatiging en het laag houden van de kosten de sleutels tot het succes van de Nederlandse economie. "We kregen daarvoor veel internationale erkenning", aldus de VVD-lijsttrekker.

Law and order

Zalm ziet een sterke economie als het beste medicijn van het bestrijden van veel maatschappelijke kwaden. Voor de VVD blijft het belangrijkste daarvan de criminaliteit. "Vroeger werden we gehoond als de partij van law and order, maar ik ben daar trots op."