LONDEN - De Britse premier Tony Blair heeft donderdag bevestigd dat hij binnen een jaar zal vertrekken. Blair zei dat tijdens een werkbezoek in Londen, nadat hij woensdag openlijk door hoge partijleden was opgeroepen zijn ontslag aan te kondigen.

Blair zei dat de Labour-partijconferentie die over drie weken in Manchester begint, zijn "laatste als partijleider" zal zijn. Hij weigerde al een precieze datum te noemen voor zijn verhuizing uit Downing Street 10. "Dat zal ik in de toekomst doen, in het belang van het land. Het is belangrijk dit op een ordelijke manier te doen", aldus Blair. "Het is belangrijk dat we ons werk voortzetten."

Verkiesbaar

Blair kondigde tijdens de verkiezingscampagne vorig jaar aan dat hij zich niet voor een vierde termijn als premier verkiesbaar zou stellen. Sindsdien gonst het vrijwel onafgebroken van de geruchten.

Medestanders van zijn vermoedelijke opvolger Gordon Brown, de minister van Financiën, wisten Blair deze week zover te krijgen dat hij duidelijkheid zou geven over zijn tijdsplanning. Acht medewerkers van het kabinet, onder wie een onderminister, stelden woensdag hun posities uit onvrede met Blair beschikbaar.

De trouwe bondgenoten van de belegerde premier hopen dat hij met zijn uitspraken van donderdag iedereen tevreden heeft gesteld. Voormalige minister van Buitenlandse Zaken Jack Straw, die nu fractievoorzitter in het Lagerhuis is, zei dat Blair waarschijnlijk tot halverwege de termijn aanblijft.

Dat zou neerkomen op een vertrek in mei 2007, vlak na regionale verkiezingen in Engeland, Schotland en Wales die waarschijnlijk hoogst moeizaam voor Labour zullen verlopen. Daarmee zou Blair langer dan tien jaar premier zijn, waarmee hij niet zijn wens kan vervullen het record van Margaret Thatcher te breken.