JERUZALEM - Door een explosie in een bus in Jeruzalem zijn donderdagochtend zeker elf doden en minstens 45 gewonden gevallen. Dat heeft de Israëlische televisie bericht. Zeven mensen verkeren nog in levensgevaar, zo maakte de politie bekend.

De Israëlische autoriteiten zeggen te vermoeden dat het weer gaat om een zelfmoordaanslag van een militante Palestijn. De explosie vond voorin het voertuig plaats tijdens het spitsuur in de wijk Kiryat Menaham in West-Jeruzalem. Ambulances reden na de ontploffing af en aan.

Volgens burgemeester Ehud Olmert van Jeruzalem bevinden zich onder de slachtoffers verscheidene kinderen, jongeren en studenten. Schoolboeken en lunchpaketten liggen verspreid over de plek van de aanslag, aldus ooggetuigen. Acht mensen overleden ter plekke, twee bezweken later in een ziekenhuis, verklaarde de burgemeester. Ook de dader zou het niet overleefd hebben.

Olmert liet er in een kort telefonisch vraaggesprek met de nieuwszender CNN geen twijfel over bestaan dat het ging om een zelfmoordaanslag. Een Palestijn stapte de bus in, zag een kind van een jaar of zes/zeven en "blies hem aan stukken", aldus de burgemeester.

Het was de eerste zelfmoordaanslag in de verdeelde stad in vier maanden tijd. Volgens de Israëlische veiligheidsdiensten beschikten zij niet over aanwijzingen van een op handen zijnde aanslag. Een woordvoerder van de radicale Hamas-beweging riep donderdag op door te gaan met zelfmoordaanslagen en verwelkomde de zelfmoordactie. De organisatie leek de aanslag vooralsnog niet op te eisen.

Het Israëlische ministerie van Buitenlandse Zaken liet in een korte verklaring weten dat de aanslag van donderdag elke discussie over het vredesplan van het kwartet (VS, EU, VN, Rusland) overbodig maakt. Het voorstel is gepresenteerd als een kaart op weg naar vrede waarop volgend jaar een onafhankelijke Palestijnse staat zou moeten staan met tijdelijke grenzen. In 2005 zouden de grenzen definitief vastgesteld moeten zijn.

"Het is heel leuk om te spreken over een kaart, maar kaarten leiden nergens toe, terwijl Israëlische burgers niet veilig op hun eigen straten kunnen rijden op weg naar hun werk of school", aldus een zegsman van het departement. "Zolang deze terreur niet stopt, kan men redelijkerwijs niet van ons verwachten door te gaan met de politieke dialoog.

Enkele uren voor de aanslag trokken Israëlische militairen in jeeps en een tank de autonome Palestijnse stad Bethlehem op de Westelijke Jordaanoever binnen. Zes Palestijnen zouden daarbij zijn gearresteerd.