JERUZALEM - Israëlische commando's hebben woensdagochtend een offensief geopend diep in Libanon. De militairen werden per helikopter afgezet nabij Baalbek in het oosten van Libanon, een bolwerk van Hezbollah. Israëlische militairen beperkten hun grondoperaties tot dusver tot Zuid-Libanon.

De nachtelijke Israëlische operatie heeft aan zeker negentien Libanese burgers het leven gekost. Onder de doden is een Syriër, liet de politie weten. Er vielen twintig gewonden. De meeste doden vielen in Jammaliyeh, waar Israëlische beschietingen huizen verwoestten.

Door de Israëlische aanvallen van de afgelopen weken zijn al meer dan 820 Libanezen om het leven gekomen, voornamelijk burgers, onder wie honderden kinderen en jongeren.

Hezbollah

Volgens de politie van Baalbek hebben de Israëlische militairen vijf Libanezen meegenomen. Hezbollah ontkent intussen dat een aantal van zijn strijders tijdens de operatie is opgepakt. De tv-zender van Hezbollah, al-Manar, berichtte dat het burgers betreft. Het Israëlische leger zegt strijders van Hezbollah te hebben gevangengenomen. Volgens het Israëlische dagblad Haaretz zou het gaan om vijf lagere kaderleden van Hezbollah.

In het Noord-Libanese Hermel viel een dertiende burgerdode door een Israëlische luchtaanval. Door een Israëlische luchtaanval op het zuiden van Libanon zijn woensdag drie Libanese militairen omgekomen. De aanval was gericht tegen een legerpost in het dorp Sarba 14 kilometer ten zuidoosten van de stad Sidon.

VN

Aan het diplomatieke front wordt ondertussen weinig vooruitgang geboekt. Frankrijk, een van de permanente leden van de VN-Veiligheidsraad, zal donderdag wegblijven bij topberaad over de samenstelling van een internationale stabilisatiemacht in Libanon. Dat heeft een Franse functionaris bij de Verenigde Naties in New York gezegd.

Parijs vindt het nog te voorbarig om te spreken over een internationale troepenmacht. Die zou moeten aantreden in Zuid-Libanon na een bestand tussen Israël en Hezbollah. Daarvan is voorlopig nog geen sprake.

Vertegenwoordigers van circa veertig landen komen donderdag in het VN-hoofdkwartier bijeen om over de troepenmacht te praten. Het wegblijven van Frankrijk geeft opnieuw aan hoe verdeeld de internationale gemeenschap is over de crisis in het Midden-Oosten.

Frankrijk levert momenteel manschappen aan de bestaande VN-missie in Libanon (Unifil) en deze staat ook onder commando van een Franse generaal.

Rice

De Amerikaanse minister van Buitenlandse Zaken, Condoleezza Rice, zei in de nacht van dinsdag op woensdag te verwachten dat een staakt-het-vuren in de regio "een kwestie van dagen en niet van weken" zal zijn.

Staakt-het-vuren

De Europese Unie slaagde er dinsdag niet in het eens te worden over een oproep tot een "onmiddellijk staakt-het-vuren". Dat werd tegengehouden door het Verenigd Koninkrijk, Duitsland en Nederland, de 'realistische' landen, aldus minister Bot van Buitenlandse Zaken. Volgens hem was Israël daar toch niet op ingegaan.

De Israëlische strijdkrachten belemmeren het Wereldvoedselprogramma (WFP) van de Verenigde Naties in Zuid-Libanon. Het WFP verklaarde dinsdag grote problemen te ondervinden bij het uitdelen van hulpgoederen aan de noodlijdende bevolking.

Voedsel

Een deel van de Libanezen is vanaf het begin van het conflict drie weken geleden van hulp verstoken. "Eten, water en medicijnen raken op. Veel armen, zieken en bejaarden konden nog niet worden geëvacueerd", klaagde WFP-hulpcoördinator Amer Daoudi. Zuid-Libanezen die geen drinkwater meer hebben, drinken water uit plassen die normaal bestemd zijn voor dieren.