JERUZALEM - Israël heeft zondag alle burgers in Zuid-Libanon opdracht gegeven te vertrekken. De commandant van de strijdkrachten in het noorden van Israël maakte het bevel openbaar.

De stap volgt op een raketbeschieting door Hezbollah van de Israëlische stad Haifa waardoor negen mensen de dood vonden.

Veel Libenazen gaven zondag gehoor aan het bevel en probeerden het zuiden van het land te verlaten. Duizenden mensen sloegen met busjes en vrachtwagens op de vlucht voor het naderende geweld. "De eerste inslagen zijn al te horen", verklaarde een bewoner van het dorp Kfar Killa.

Aanvallen

De commandant van de Israëlische strijdkrachten in het noorden van Israël, generaal-majoor Udi Adam, heeft volgens de Amerikaanse nieuwszender CNN aangekondigd dat Israël de komende uren zware aanvallen op Zuid-Libanon gaat uitvoeren.

In een reactie op de beschietingen van de havenstad Haifa met raketten zei Adam volgens CNN: "Binnen twee of drie uur zullen wij Zuid-Libanon zwaar aanvallen." Hij eiste dat de Libanese burgers het gebied verlaten

Compromis

Israël heeft zondag een compromisvoorstel gedaan waarmee een eind gemaakt zou kunnen worden aan de vijandelijkheden in Libanon. Jeruzalem is bereid zijn operaties in dat land te staken als Hezbollah de twee ontvoerde Israëlische militairen vrijlaat en zijn strijders terugtrekt ten noorden van de rivier Litani, maakte de Libanese minister van Informatie Cazi al-Aridi bekend.

Het Israëlische voorstel is via de Italiaanse premier Romano Prodi overgebracht aan de regering in Libanon. Hij deed dat in een telefoongesprek met de Libanese premier Fouad Siniora, deelde een woordvoerder van het Italiaanse kabinet mee.

De voorzitter van het Libanese parlement, Nabih Berri, zei zondagmiddag dat een staakt-het-vuren "binnen 24 uur" een feit kan zijn. Komt dat er niet, dan "is het hele Midden-Oosten in gevaar", zei de pro-Syrische Berri.

Bot

Minister Ben Bot van Buitenlandse Zaken heeft zijn Israëlische collega Tzipi Livni zaterdag telefonisch gevraagd burgers te ontzien bij de militaire acties in Libanon. "Voor het geweld valt moeilijker begrip op te brengen als er steeds meer burgerslachtoffers vallen", heeft Bot volgens zijn woordvoerster gezegd.

Bot heeft er bij Lizni verder aangedrongen dat Nederlanders in Libanon de gelegenheid krijgen te evacueren. Ruim tweehonderd Nederlanders hebben zich inmiddels aangemeld voor evacuatie uit Libanon. Dat liet een woordvoerster van het ministerie van Buitenlandse Zaken zondag weten.

Nederlandse staatsburgers krijgen de mogelijkheid om op vrijwillige basis het crisisgebied te verlaten. Het gaat in totaal om zevenhonderd personen. Hoe de operatie precies in haar werk zal gaan, is nog niet bekend.

Afvaart

De Britse regering heeft besloten twee marineschepen, waaronder een vliegdekschip, naar de wateren bij Libanon te sturen ter voorbereiding van een mogelijke evacuatie van Britse onderdanen. In Libanon vertoeven momenteel naar schatting 20.000 Britten, meldde de BBC zondag.

Minister van Defensie, Des Browne, heeft opdracht gegeven HMS Illustrious en HMS Bulwark in gereedheid te brengen voor afvaart naar het Midden-Oosten. De oorlogsbodems zullen zo snel mogelijk vertrekken, aldus de Britse omroep.

Het vliegdekschip Illustrious lag in Gibraltar maar heeft volgens de zender Sky News inmiddels zee gekozen. De Bulwark, die speciaal voor landingsoperaties kan worden gebruikt, vaart momenteel niet ver van Barcelona in de Middellandse Zee.

Frankrijk

Voor de evacuatie van Franse onderdanen heeft Parijs tal van middelen vrijgemaakt. Marineschepen, vliegtuigen en minstens achthonderd militairen staan paraat. De regering heeft ook een Grieks passagiersschip gehuurd om mensen uit Libanon over te kunnen varen naar Cyprus.

Het schip kan naar verwachting maandag de eerste evacués aan boord nemen. De havens in Libanon zijn wel beschadigd door Israëlische bombardementen.