MOSKOU - De Belgische astronaut Frank de Winne is uit de ruimte teruggekeerd. De ruimtevaarder van de Europese organisatie ESA landde volgens schema zondagmorgen om 01.04 uur met een Russische Sojoez TM-34 in Kazachstan.

De landingscapsule met de Belg en twee Russische astronauten aan boord, kwam ongeveer tachtig kilometer noordoostelijk van de stad Arkalyk in de Kazachse steppe neer. Volgens de Russische ruimtevaartautoriteiten voelden de drie bemanningsleden zich goed. De Belg werd op de landingsplaats begroet door de Belgische kroonprins Filip.

Het trio begon op 30 oktober zijn vlucht naar het internationale ruimtestation ISS om een nieuwe reddingssloep voor de vaste bemanning te brengen. De Belg en de Russen verbleven negen dagen in het ISS en verrichtten talrijke experimenten. Zij keerden in de oude reddingscapsule terug.

De 41-jarige De Winne, de tweede Belg in de ruimte, was de eerste Belg die het ISS bezocht. België betaalde Rusland 15,5 miljoen euro voor de vlucht. De Winne was eerder commandant van Belgische en Nederlandse F-16's die boven Kosovo vlogen.

'Goedenavond Noordwijk'

Tijdens het verblijf van De Winne in het ISS werd een rechtstreekse beeldverbinding tot stand gebracht met het technisch onderzoekscentrum van de ESA in Noordwijk, Estec. Het was de eerste rechtstreekse videoverbinding tussen Nederland en een ruimtestation. De Belgische astronaut riep vanuit de ruimte "Goedenavond Noordwijk". Het contact was mogelijk omdat ESA/Estec fungeerde als controlecentrum voor de wetenschappelijke experimenten.

De Belg voerde aan boord een reeks experimenten uit, onder meer naar slapen. België betaalde Rusland voor de vlucht van De Winne ,5 miljoen euro. De Winne komt over twee weken terug naar België. In de tussentijd zal hij een aantal gezondheidstest ondergaan.