WASHINGTON - De leider van Al Qaida in Irak, Abu Mussab Al Zarqawi, is dood. De topterrorist stierf 8 kilometer ten noorden van de Iraakse stad Baquba door een luchtaanval. Zijn lichaam is geïdentificeerd.

Bekijk video: Modem/ Breedband

Bekijk video reactie Blair en Bush: Modem/ Breedband

Bekijk video reacties Irakezen: Modem/ Breedband

De Iraakse premier Nuri Al Maliki en de bevelhebber van de Amerikaanse strijdkrachten in Irak, George Casey, maakte de dood van Al Zarqawi donderdagochtend bekend tijdens een triomfantelijke persconferentie. "Dit is een boodschap aan allen die geweld gebruiken in Irak en het is voor hen een slechte boodschap: Abu Mussab Al Zarqawi is geëlimineerd", zei Maliki. De dood van Al Zarqawi werd in de zaal met luid applaus begroet.

Volgens de Amerikaanse zender ABC had de luchtactie plaats op woensdagavond om zes uur. Gevechtshelikopters namen een huis onder vuur bij Baquba, 65 kilometer ten noorden van Bagdad.

Gewond

"Zarqawi was blijkbaar eerst gewond. De Amerikanen vonden hem, droegen hem over aan de Irakezen en hij overleed later aan zijn verwondingen", aldus het televisiestation.

Jordanië haastte zich donderdag een rol op te eisen in de operatie die de geboren Jordaniër Al Zarqawi fataal is geworden. Volgens een Jordaanse functionaris zouden daarbij Amerikaanse en Jordaanse inlichtingendiensten en Amerikaanse commando's betrokken zijn geweest.

Keerpunt

De meest gezochte man in Irak had een prijs op zijn hoofd van 25 miljoen dollar. Hij werd gezien als drijvende kracht achter het bloedige geweld dat Irak al jaren teistert. Maliki riep de opstandelingen in Irak op de dood van hun leider als keerpunt te zien. "Dit is een boodschap aan allen die geweld zochten, om tot bezinning te komen voordat het te laat is."

De strijd tegen terroristen gaat volgens Maliki onverminderd door. "Elke keer als er een Al Zarqawi tevoorschijn komt, zullen we hem doden. We blijven iedereen die zijn pad volgt het hoofd bieden. Het is openlijk oorlog tussen ons", verklaarde de premier.

Dreiging

Casey noemde Al Qaida in Irak ondanks de dood van de leider nog altijd een dreiging. Ook de Amerikaanse ambassadeur in Irak, Zalmay Khalilzad, zei dat het nieuws geen einde maakt aan het geweld in Irak.

Al Qaida bevestigde de dood van Al Zarqawi op een website. "We prijzen zijn martelaarschap", aldus een verklaring die is getekend door Abu Abdulrahman Al Iraqi, de vermeende plaatsvervanger van Al Zarqawi. Al Qaida kondigt in de verklaring aan dat de strijd in Irak ook na de dood van Al Zarqawi onverminderd zal doorgaan.

Zes levens

De luchtoperatie woensdagavond tegen de Al Qaida-terrorist Abu Mussab Al Zarqawi heeft in totaal aan zes mensen het leven gekost. Dat zei de Amerikaanse generaal-majoor Bill Caldwell donderdag tijdens een persconferentie in Bagdad. Daar werd ook een foto van de gedode topterrorist getoond.

Onder de doden waren een vrouw en een kind. De Amerikanen weten nog niet wie dat waren. Caldwell verzekerde dat de Amerikanen zeker wisten dat Al Zarqawi aanwezig was in het huis dat werd gebombardeerd door F16-gevechtsvliegtuigen. Hij sprak daarmee berichten van Amerikaanse nieuwszenders tegen. Die stelden dat de Amerikanen niet zeker waren dat de gezochte Jordaniër aanwezig was.

Caldwell meldde dat onder de doden ook de 'geestelijk adviseur' van Al Zarqawi was, Adbel Rahman. Ook hij gold als een 'grote vis' van de Iraakse tak van het Al Qaida-netwerk. In de restanten van het verwoeste huis zijn ook bewijsstukken verzameld. Volgens de Iraakse premier Nuri Al Maliki werden behalve de gezochte Jordaniër zeven andere personen getroffen, onder wie twee vrouwen. Alle zeven waren vertrouwelingen van Al Zarqawi, zei de premier eerder.

Regering

De Iraakse premier kon donderdag niet alleen triomferen vanwege de dood van Al Zarqawi. Hij heeft ook eindelijk zijn regering rond. Het parlement stemde in met de door Maliki voorgedragen ministers van Binnenlandse Zaken en Defensie, die in zijn kabinet nog altijd ontbraken.