WASHINGTON/SANAA - De zes vermoedelijke leden van de terreurorganisatie al-Qaeda die zondag om het leven kwamen toen hun auto in Jemen explodeerde, zijn gedood met een Amerikaanse raket. Het ging om de eerste directe aanval tegen al-Qaeda buiten Afghanistan sinds het begin van de militaire campage tegen terrorisme.

Op de auto is volgens onbevestigde berichten een Hellfire-raket afgevuurd vanuit een onbemand Predator-vliegtuig van de Amerikaanse inlichtingendienst CIA. De CIA en het Amerikaanse ministerie van Defensie weigeren commentaar.

Eerder hadden ooggetuigen al verklaard dat de auto waar de slachtoffers zaten door een raket was geraakt. De regering van Jemen weigerde dat te bevestigen. Een woordvoerder zei dat zij waren omgekomen bij een explosie doordat er voortijdig explosieven tot ontploffing kwamen die de terroristen vervoerden.

Het incident deed zich zondag voor in de olierijke provincie Marib, ongeveer 200 kilometer ten oosten van de hoofdstad Sanaa. In de resten van het voertuig zou de politie sporen van explosieven, wapens, munitie en communicatieapparatuur hebben gevonden.

Aanslag op USS Cole

Een van de inzittenden zou Qaed Senyan al-Harthi, alias Abu Ali, zijn, die door de Jemenitische politie werd gezocht in verband met de aanslag op het Amerikaanse marineschip USS Cole in Jemen, ruim twee jaar geleden. Zeventien Amerikanen werden daarbij gedood. Ook zou hij mogelijk betrokken zijn bij de aanslagen op 11 september . Ali kon worden geïdentificeerd door een teken op zijn been, dat de explosie werd afgerukt en verderop werd teruggevonden. De identiteit van de andere vijf slachtoffers is nog niet vastgesteld.

Een zegsman in Washington zei dat al-Harthi de aanslag op de Cole had beraamd. Minister van Defensie Rumsfeld bevestigde dat de man werd gezocht in verband met zijn banden met al-Qaeda en zijn betrokkenheid bij de aanslag op de Cole. "Het zou dus een goede zaak zijn als hij buiten gevecht is gesteld".