WASHINGTON - Het plan van de Israëlische premier Ehud Olmert om eenzijdig de grenzen van Israël vast te stellen kan "een belangrijke stap" zijn in het vredesproces in het Midden-Oosten. Dat heeft de Amerikaanse president George W. Bush dinsdag na een ontmoeting met Olmert in het Witte Huis gezegd.

Hij benadrukte dat over elke uiteindelijke overeenkomst niettemin onderhandeld moet worden.

Olmert won eerder dit jaar de verkiezingen met het voornemen om de grenzen van Israël in 2010 vast te stellen - met of zonder de Palestijnen. De regeringsleider zei dinsdag dat zijn regering toegewijd is aan de zogenoemde Routekaart, het vredesplan dat door de VS, de EU, Rusland en de VN is opgesteld. Maar Israël kan niet "eindeloos wachten op de Palestijnen om te veranderen".

Hamas

De Palestijnen worden geregeerd door de radicale islamitische beweging Hamas. Die heeft Olmert een langdurig bestand aangeboden, maar is officieel nog steeds uit op de vernietiging van de staat Israël.

Olmert zei dat hij "in de nabije toekomst" de Palestijnse president Mahmoud Abbas zal ontmoeten. Abbas is lid van de seculiere Fatah-partij en ligt dagelijks overhoop met de Hamas-regering.

Bush en Olmert spraken verder over de kwestie-Iran. Bush stelde dat zijn eerste doel is om de nucleaire crisis rond de islamitische republiek diplomatiek op te lossen. De Verenigde Staten zijn bang dat het islamitische regime in het geheim aan kernwapens bouwt.

Mocht de regering in Teheran echter zijn aartsvijand Israël aanvallen, dan zullen de VS de joodse staat verdedigen, aldus Bush.