NOORDWIJKERHOUT - De kandidaat-lijsttrekkers van de VVD, Mark Rutte en Rita Verdonk, hebben vrijdag in hun slotdebat in Noordwijkerhout het belang van eenheid in de partij onderstreept. Rutte zei dat ze de taak hebben "de partij bij elkaar te houden".

Volgens Verdonk moeten de VVD'ers "met zijn allen voor hetzelfde doel gaan: het liberale gedachtegoed".

Verdeeldheid

De afgelopen dagen dreigde grote verdeeldheid in de VVD door de kwestie-Hirsi Ali en het conflict over de stemprocedure bij de lijsttrekkersverkiezingen. Dat laatste thema kwam in het debat helemaal niet ter sprake, over het eerste probeerden Rutte en Verdonk zo snel mogelijk heen te stappen.

Verdonk, die als minister voor Vreemdelingenbeleid deze week door de Hirsi Ali-affaire in zware politieke problemen kwam, poogde vrijdag goodwill te kweken met haar opmerking dat "Ayaan uiteindelijk Nederlander zal worden".

Explosief

Rutte wilde eerst helemaal niet op de Hirsi Ali-kwestie ingaan. "Er zit toch al spanning op deze lijsttrekkersverkiezingen. Dan kan zo'n ongelooflijk emotioneel onderwerp explosief worden".

Toen Rutte zich toch liet verleiden tot de uitspraak dat "er altijd ruimte zit in regels", werd hij door Verdonk afgekapt: "Mark, we maken dit geen onderwerp van debat", waarna ze de discussieleider vroeg om "een volgend onderwerp".

Weinig nieuws

Inhoudelijk leverde het debat verder weinig nieuws op. De kijkers van het tv-programma Netwerk, dat de discussie live uitzond, riepen Rutte uit tot winnaaar met 53 procent. Verdonk kreeg 40 procent van de kijkers achter zich. De derde kandidaat, Jelleke Veenendaal, moest het met 7 procent doen.