DEN HAAG - Minister Rita Verdonk (Vreemdelingenzaken) heeft tijdens het volgens haar "heftige en emotionele" spoeddebat over Tweede Kamerlid Ayaan Hirsi Ali (VVD) niet overwogen om af te treden. "Je moet optreden, niet aftreden", zei ze woensdag in de wandelgangen van het Kamergebouw.

De VVD-bewindsvrouw noemde de hele kwestie rond het Nederlanderschap van haar partijgenote een "ongelofelijke gebeurtenis met veel emoties". Maar Verdonk staat nog altijd achter haar besluit. "Bij mij is er ook verdriet, maar ik voel me gesteund door de fractie", zei ze.

Ook voelt de minister zich "natuurlijk ook" gesteund door minister Gerrit Zalm (Financiën), die zich dinsdag openlijk boos maakte over haar opstelling.

Juiste beslissing

Onder luid applaus van enthousiaste VVD-ers zette Verdonk woensdagavond haar race om het lijsttrekkerschap van haar partij voort. "Ik stond vanochtend op en ik dacht: ja, ik heb de juiste beslissing genomen."

In de Evenementenhal in Hardenberg waar ze met een helikopter naartoe werd gebracht, was veel instemming van haar partijgenoten voor haar optreden tijdens het debat dinsdagnacht over het Nederlanderschap van Ayaan Hirsi Ali. "Ik moet wetten en regels handhaven. Dat is moeilijk, helemaal als je iemand goed kent. Maar wetten gelden voor iedereen in gelijke mate."

Lachend moest ze een van de congresbezoekers beloven dat ze aanblijft als minister. Op de vraag waarom partijgenoten op haar moeten stemmen, zei ze dat de partij met haar als lijsttrekker een goede kans maakt grootste partij van het land te worden. En mocht ze als tweede eindigen, dan zal ze graag als rechterhand van Rutte opereren.

Sinds het debat zei ze geen contact meer gehad te hebben met Hirsi Ali. "Maar ik zal haar binnenkort bellen. Gewoon, als Rita."

Balkenende

Premier Jan Peter Balkenende zal "er op toezien" dat Verdonk de wens van de Tweede Kamer uitvoert om haar standpunt over het Nederlanderschap van Hirsi Ail te heroverwegen.

Onder grote druk van de Tweede Kamer moest Verdonk dinsdag tijdens een spoeddebat toezeggen dat ze actief de ruimte in een arrest van de Hoge Raad zal zoeken om bijzondere omstandigheden te laten meewegen bij de naturalisatie. Verdonk zag aanvankelijk helemaal geen ruimte.

Balkenende wilde woensdag niet ingaan op het optreden van Verdonk tijdens het spoeddebat. Hij benadrukte dat de VVD-minister een "moeilijk en pittig debat" had. Vrijdag tijdens de wekelijkse ministerraad zal het kabinet terugblikken op de perikelen rond de nationaliteit van Hirsi Ali en het Kamerdebat over de kwestie.

Rutte

VVD-kandidaat-lijsttrekker Mark Rutte vindt de dag dat VVD-Tweede Kamerlid Ayaan Hirsi Ali afgetreden is, een "zwarte dag voor de VVD". Hij zei dat woensdag voorafgaand aan een debat in de Tweede Kamer.

Rutte wilde woensdag niet oordelen over het optreden van Verdonk. "Alles wat ik daar over zeg zou de kwestie rond Ayaan in de lijsttrekkersverkiezing trekken, en dat wil ik niet." Hij zei blij te zijn met de afloop van het debat.

Peiling

De steun voor Verdonk als kandidaat-lijsttrekker voor de VVD is de afgelopen dagen fors verzwakt. Uit een woensdag gepubliceerde peiling van Maurice de Hond blijkt dat nog maar 29 procent van de Nederlanders haar steunt, terwijl haar tegenkandiaat Rutte 42 procent achter zich heeft. Een week geleden stond Verdonk nog maar 3 procent achter op Rutte.

Ook onder VVD-kiezers scoort Verdonk deze week slechter. Zij krijgt bij hem 48 procent van de stemmen en Rutte 41 procent. Vorige week had Verdonk nog de steun van 55 procent van de VVD-kiezers. Rutte moest het toen doen met 35 procent.