ROME - Maffiabaas Bernardo Provenzano, die op 11 april na een speurtocht van 43 jaar werd opgepakt, is dinsdag voor het eerst voor de rechter verschenen. Dit gebeurde met een videoverbinding tussen zijn cel in het Centraal-Italiaanse Terni en een rechtszaal in Palermo op Sicilië.

Daar staan met ingang van dinsdag 33 maffiaverdachten terecht voor onder meer moord. Een van de zaken die aan de orde komen, is de moord op Libero Grassi, de eigenaar van een bloeiend textielbedrijf in de buurt van Palermo. De georganiseerde misdaad zou hem in 1991 uit de weg hebben geruimd, omdat hij weigerde 'pizzo' (beschermingsgeld) te betalen.

Onder de beklaagden is ook maffiabaas Totò Riina die al in 1993 is opgepakt. Provenzano volgde Riina na diens arrestatie op als capo dei capi (baas der bazen) van de Cosa Nostra, de georganiseerde misdaad op Sicilië.

De 73-jarige Provenzano heeft tot nu toe geweigerd te antwoorden op vragen van aanklagers over onder meer de organisatiestructuur van Cosa Nostra. Onderzoekers zijn dinsdag begonnen met opgravingen rond de schuilplaats van Provenzano bij Corleone. De politie is op zoek naar geheime ondergrondse ruimtes.