DEN HAAG - De kandidaat-lijsttrekkers Rutte en Verdonk van de VVD hebben donderdag hun ruzie van een dag eerder bijgelegd. "We hebben het afgezoend", zei Rutte in het tv-programma Nova.

Verdonk gaf tijdens een partijbijeenkomst in Alphen aan den Rijn toe dat er bij de start van haar campagne woensdag "best wel dingen fout gegaan waren". "Volgende keer gaat het anders", beloofde ze.

Verdonk wekte woensdag de woede van Rutte door zijn daadkracht in twijfel te trekken. Rutte noemde haar uitlatingen schadelijk voor de VVD en riep haar op alleen over de inhoud te discussiëren. Ook VVD-vicepremier Zalm en fractievoorzitter Van Beek toonden zich 'not amused' door het optreden van Verdonk.

Donderdagochtend hadden de twee kandidaat-lijsttrekkers al contact via hun voicemail. Verdonk verklaarde toen tegenover de pers dat het niet haar bedoeling was geweest Rutte te beschadigen.

Persoonlijke aanvallen

Donderdagavond, tijdens de wekelijkse bijeenkomst van de VVD-top, werd de zaak verder uitgepraat. Volgens ingewijden is daar afgesproken dat persoonlijke aanvallen voortaan achterwege zullen blijven tijdens de lijsttrekkerscampagne.

Na afloop van het VVD-beraad weigerden Rutte en Verdonk overigens gezamenlijk de wachtende journalisten te woord te staan. Volgens Rutte vertrokken ze samen in de auto van Verdonk naar hun bestemmingen.

Verdonk onderstreepte in Alphen aan den Rijn dat zij Rutte niet ziet als "een politieke tegenstander". "Ik wil wel op een open manier met hem debatteren, zodat de leden een keus hebben." Op vragen over het verschil tussen haar en Rutte ontweek ze het thema daadkracht.

Rutte zei in Nova dat Verdonk niet ingaat op zijn uitnodiging om nu al het inhoudelijke debat aan te gaan. Verdonk wil daarmee wachten tot 20 april, als de kandidaatstelling bij de VVD sluit.

Veenendaal

Naast Rutte en Verdonk heeft zich tot dusver alleen Tweede Kamerlid Veenendaal aangemeld. De 40.000 VVD-leden bepalen eind mei wie bij de Kamerverkiezingen van mei volgend jaar de VVD-lijst zal aanvoeren.

Hoewel Verdonk het inhoudelijke debat dus vooralsnog mijdt, zal Rutte volgende week in het weekblad Elsevier zijn programma al ontvouwen, kondigde hij in Nova aan. Dat zal in het teken staan van het versterken van de Nederlandse economie. Rutte zal onder meer met een pleidooi komen om het bedrijsfleven minder lastig te vallen met regels en controles.

VVD-burgemeester Dales van Leeuwarden analyseerde donderdag in Nova de aanvaring tussen Verdonk en Rutte nog eens. Volgens hem heeft Verdonk zich bij haar campagnestart woensdag te veel opgesteld als "een buitenstaander die probeert met steun van de straat de partij te veroveren". Hij weet die aanpak vooral aan haar campagneleider Kay van de Linde, die een campagne in Amerikaanse stijl zou willen, met harde persoonlijke aanvallen. Van de Linde was in 2002 ook de campagneleider van Pim Fortuyn bij Leefbaar Nederland.