AL-DAWR - Amerikaanse en Iraakse militairen hebben tijdens hun gezamenlijke grote offensief tegen opstandelingen rond de stad Samarra zeker vijftig mensen gearresteerd en zes wapenopslagplaatsen gevonden. Maar ongeveer twintig personen zijn later weer vrijgelaten. Onder de arrestanten zou slechts een gezochte 'terrorist' zijn, die in Samarra zijn machtsbasis heeft.

Amerikaanse en Iraakse strijdkrachten zijn donderdag een grootschalige actie begonnen. Bij de operatie waren aanvankelijk 1500 militairen betrokken. Dat aantal is inmiddels teruggebracht tot negenhonderd. Een Amerikaanse officier zei dat Operation Swarmer vermoedelijk enkele dagen zal duren. Het is volgens Amerikaanse opgave de grootste operatie sinds de invasie in 2003.

Doorzocht

Tijdens de operatie werden ten noorden van Samarra de huizen en boerderijen in een gebied van 20 bij 30 kilometer doorzocht. Het leger had informatie gekregen dat in dit gebied zich veel opstandelingen zouden schuilhouden. Volgens Amerikaanse media zijn de plannen voor het offensief mogelijk voortijdig uitgelekt, waardoor veel opstandelingen tijdig de benen konden nemen.

In Samarra werd vorige maand een belangrijk sjiitisch heiligdom verwoest door een zware bomaanslag. Deze aanslag leidde tot een golf van geweld tussen soennieten en sjiieten, waardoor het land volgens waarnemers aan de rand van een burgeroorlog staat.

Twijfels

Politiek commentatoren, ook uit het kamp van de regering-Bush, hebben vrijdag hun twijfels geuit over de operatie. Het zou vooral gaan om een propagandastunt van de Amerikaanse strijdkrachten, die bijna drie jaar na de invasie in Irak willen laten zien dat alles onder controle is.

Het Witte Huis is juist deze week begonnen met een publiciteitsoffensief om de Amerikanen ervan te overtuigen dat Irak helemaal niet aan de rand van de afgrond staat.