DEN HAAG - Het Openbaar Ministerie (OM) heeft zeven verdachten aangehouden die betrokken zouden zijn geweest bij oplichting van het ministerie van Volksgezondheid. Ze worden ervan verdacht een bedrag van 22 miljoen euro te hebben verduisterd. Het is nog niet bekend of het ministerie het geld nog terugkrijgt. Een van de verdachten is een voormalige ambtenaar van VWS. Het OM en het ministerie hebben dat woensdag bekendgemaakt.

De zeven worden verdacht van valsheid in geschrifte, oplichting, omkoping van een ambtenaar en deelname aan een criminele organisatie. Volgens justitie zijn ze enkele maanden geleden gearresteerd.

Gehandicaptenzorg

De fraude deed zich voor bij de afdelig Gehandicaptenzorg van het ministerie in de jaren 2002 en 2003. Een stichting kreeg in die jaren via zes leningen geld voor het uitvoeren van projecten voor gehandicapten. Het geld, in totaal 22 miljoen, werd vervolgens door de stichting doorgeboekt naar andere stichtingen, bedrijven en personen.

Het bedrag is verstrekt door de Bank Nederlandse Gemeenten op basis van een garantiestelling van het ministerie van Volksgezondheid. Het OM verdenkt de ambtenaar ervan te hebben gemanipuleerd met handtekeningen en dossiers zodat het leek alsof de stichting aan de voorwaarden van de garantiestelling voldeed. De man zorgde er in 2003 bovendien voor dat het leek alsof de leningen waren terugbetaald.

Leningen

Het ministerie kwam de zaak in 2005 op het spoor omdat de aflossing van de leningen uitbleef, en de Bank Nederlandse Gemeenten bij VWS aanklopte voor genoegdoening. Het ministerie heeft de bank inmiddels de 22 miljoen betaald. Volgens een woordvoerder van VWS heeft de verdachte ambtenaar in 2004 op eigen initiatief zijn baan opgezegd.

Volgens het OM zitten drie van de zeven verdachten nog steeds in voorlopige hechtenis. Het gaat om een 58-jarige man uit Zoetermeer, een 49-jarige man uit Vlaardingen en een 59-jarige man uit Zeist. Een van hen is de ex-ambtenaar van VWS. Twee verdachten beroepen zich op hun zwijgrecht, aldus het OM. De derde, de voormalige ambtenaar, heeft schuld bekend. De rechtszaak vindt binnen enkele maanden plaats. Vrijdag, 3 februari wordt de pro-formazitting gehouden.

Gedupeerd

Het ministerie van Volksgezondheid benadrukt dat gehandicapten niet gedupeerd zijn door de fraude. GroenLinks heeft woensdag geëist dat het verlies van het ministerie niet mag worden afgewenteld op het budget van de gehandicaptenzorg.

Het systeem van garantiestelling via het ministerie is volgens een woordvoerder vorig jaar stopgezet, los van deze fraudezaak. Als instellingen garanties nodig hebben voor leningen, kunnen ze sindsdien terecht bij een waarborgfonds voor de zorg, waarvoor zorginstellingen zelf verantwoordelijk zijn.

Een woordvoerder van het ministerie wilde woensdag niet ingaan op de vraag of procedures voor het afhandelen van subsidie-aanvragen bij het ministerie onder de loep moeten worden genomen om nieuwe gevallen van fraude te voorkomen. Volgens hem week de procedure voor garantstelling zeer af van andere procedures binnen het ministerie.