AMSTERDAM - De rechtbank in Amsterdam heeft woensdag de 28-jarige Youssef E., verdacht van lidmaatschap van de Hofstadgroep, op vrije voeten gesteld. De rechtbank honoreerde een verzoek van E.'s advocaat, M. van Gaalen. Op 25 januari eiste het Openbaar Ministerie (OM) nog vier jaar gevangenisstraf tegen E.

Volgens het OM heeft E. "een niet onaanzienlijke rol" gespeeld in de ondersteuning van de vermeende terroristische organisatie.

Raadsman Van Gaalen bestreed die visie woensdag in zijn pleidooi. Hij wees erop dat het OM veel gewicht toekent aan het bijwonen van zogenoemde huiskamerbijeenkomsten in de Amsterdamse woning van Mohammed B., centrale figuur in de Hofstadgroep en de moordenaar van Theo van Gogh.

Uit het omvangrijke dossier blijkt dat Youssef E. driemaal zo'n bijeenkomst heeft bijgewoond, zo betoogde Van Gaalen. Vijf tot zes maanden vóór de moord op Van Gogh en de arrestatie van Mohammed B. en het gros van de Hofstadverdachten, begin november 2004, verscheen E. daar niet meer.

Jihad

Volgens Van Gaalen heeft Youssef E. zich niet schuldig gemaakt aan concrete strafbare gedragingen. Bij zijn arrestatie trof de politie in E.'s woning een aanzienlijk aantal documenten, over onder meer de politieke islam en de jihad. Dat levert in de ogen van de raadsman nog geen strafbaar feit op. Hij wees er bovendien op dat het OM zijn cliënt beschouwt al iemand die tot de buitenste kring van het vermeende terreurbetwerk behoort.

Bij de beslissing E. op vrije voeten te stellen hanteerde de rechtbank dezelfde redenering al in eerder vrijlatingsgevallen. De rechtbank verwacht niet dat de straf die E. opgelegd zal krijgen, als hij al tot een straf wordt veroordeeld, langer zal zijn dan de periode die hij in voorarrest heeft uitgezeten. Youssef E. is de zesde verdachte op een totaal van veertien die in de aanloop naar dan wel tijdens het proces op vrije voeten wordt gesteld.

Donderdag zal de rechtbank luisteren naar het pleidooi van Mohammed B. Hij heeft ervoor gekozen niet zijn raadsman het woord te laten voeren, maar dit zelf te doen. Omdat B. wegens de moord op Van Gogh al is veroordeeld tot een levenslange celstraf, eiste het OM in de Hofstadzaak een schuldigverklaring zonder oplegging van straf tegen hem.