LYON/MADRID/BERN - Het zuiden en midden van Frankrijk en grote delen van Spanje - tot het zuidelijke Andalusië toe - ondervonden zaterdag grote overlast door de aanhoudende zware sneeuwval. In het oosten van Europa hield de bittere koude aan. In de Poolse stad Katowice in het zuiden van het land stortte het dak van een evenementenhal in onder het gewicht van een dikke laag sneeuw, waardoor zeker twintig doden en tientallen gewonden vielen.

Vooral het verkeer in het zuiden van Europa kreeg te maken met problemen. Bij Alicante aan de Costa Blanca kwamen vijf vrouwen om het leven door een busongeluk als gevolg van gladheid, meer dan veertig anderen raakten gewond. In de buurt van Oviedo in het noorden van het land vielen bij een vergelijkbaar ongeval twee doden en twaalf gewonden.

Zowel in de besneeuwde delen van Frankrijk als in Spanje werden wegen afgesloten voor vrachtverkeer. Bijna twintig bergpassen in Spanje werden helemaal gesloten. In Baskenland zaten zaterdag 50.000 huishoudens zonder elektriciteit omdat er bomen op hoogspanningsleidingen waren gevallen. Een aantal dorpen was van de buitenwereld afgesneden.

In Spanje hebben alleen het gebied rond Madrid, de Balearen en Extremadura niet te maken met winterweer. Vooral in Baskenland, Asturië en Cantabrië in het noordwesten is een dik pak sneeuw gevallen.

In het oosten van Europa hield de bittere koude aan. In Polen vroren in de nacht van vrijdag op zaterdag acht mensen dood, waarmee het dodental als gevolg van de koude tot bijna tweehonderd opliep. Door het drama in de evenementenhal liep dat aantal fors op.

De aanhoudende kou heeft in Roemenië in de afgelopen acht dagen 55 levens geëist, liet het Roemeense ministerie van Gezondheid zaterdag weten. Zeker achttien van de 55 slachtoffers waren daklozen. Het ministerie stelde dat alleen sinds vrijdag al vijf mensen zijn bezweken als gevolg van de lage temperaturen.

Zwitserland beleefde aan het begin van het weekeinde de zwaarste sneeuwval sinds twintig jaar. Een sneeuwdek van bijna een meter bezorgde het verkeer in het zuidelijke kanton Tessin grote overlast. Dorpen zijn er van de buitenwereld afgesneden en trein- en busverkeer liep forse vertragingen op.

Ook in Duitsland viel veel sneeuw. In de wintersportgebieden in Beieren en Niedersachsen ontstonden lange files omdat veel mensen wilden gaan skiën.

Lawinegevaar

De strenge winter in het zuiden van Europa duurt volgens de meteorlogen nog tot maandag. Daarna wordt het zachter weer. Dat betekent evenwel niet zulk best nieuws voor de wintersportgebieden omdat het lawinegevaar daardoor toeneemt. In Oostenrijk kwamen drie skiërs om door lawines.

Verkeer

De Franse zender TF1 meldde dat door de zware sneeuwval tussen de 1000 en 1200 passagiers in de nacht van vrijdag op zaterdag strandden op het vliegveld Lyon-Saint-Exupéry. Het vliegverkeer werd daar zaterdagmorgen hervat. De hogesnelheidstrein TGV naar Marseille kreeg te maken met vertragingen tot twee uur.

Op de autosnelweg A7 langs de Rhône zaten zaterdag meer dan 5000 vrachtwagens vast. Chauffeurs die kwaad waren over de blokkeringvan sommige wegen voor vrachtwagens hadden hun voertuigen bij Nîmes dwars op de weg gezet, waardoor andere vrachtwagens er niet meer langs konden.

In het wintersportgebied bij Turijn, waar in februari de Olympische Spelen zijn, liggen meters sneeuw. Op alle wegen in het gebied mogen auto's alleen met sneeuwkettingen rijden. De scholen in Turijn bleven zaterdag dicht. Het vliegverkeer ondervond relatief weinig hinder van de barre weersomstandigheden. Ook de twee luchthavens van Milaan, die sinds vrijdag waren gesloten, waren zaterdag weer open.