JERUZALEM - Benjamin Netanyahu is maandag gekozen tot de nieuwe leider van de rechtse Likud-partij in Israël. Zijn belangrijkste rivaal, minister van Buitenlandse Zaken Silvan Shalom, gaf maandagavond zijn verlies toe en feliciteerde Netanyahu met zijn overwinning.

Een exitpoll van de Israëlische publieke radio en televisie gaf aan dat de 56-jarige oud-premier 47 procent van de stemmen had vergaard, tegen 32 procent voor Shalom. De 'havik' Netanyahu zou daarmee zijn aartsrivaal Ariel Sharon opvolgen, die vorige maand uit de partij stapte en een nieuwe partij heeft opgericht.

Behalve Netanyahu en Shalom deden ook minister van Landbouw Israel Katz en Moshe Feiglin mee aan de verkiezing. Zij kregen respectievelijk 6 en 15 procent van de stemmen.

Netanyahu was tot eerder dit jaar minister van Financiën in het kabinet van Sharon. Hij verliet de regering uit protest tegen de terugtrekking van de Israëlische troepen uit de Gazastrook en heeft gezegd zich met hand en tand te zullen verzetten tegen verdere terugtrekking uit Palestijns gebied.