BRUSSEL - Premier Balkenende en zijn collega's van 25 EU-landen beginnen donderdag aan een top over de Europese meerjarenbegroting. Bij het grote gevecht om het Europese geld staat ongeveer 850 miljard euro op het spel, voor de periode van 2007 tot en met 2013.

Balkenende probeert te voorkomen dat Nederlanders opnieuw veruit de grootste nettobetaler van de Europese Unie worden. Hij streeft naar een korting van pakweg 1 miljard euro per jaar, ofwel 62 euro per Nederlander. Huidig EU-voorzitter Blair heeft woensdag nog 850 miljoen euro geboden.

Hulpgeld

De top zal echter vooral gaan over het hulpgeld voor de Oost-Europese lidstaten. Blair heeft daar flink op bezuinigd. Nog meer omstreden is dat de Britten zelf nauwelijks de portemonnee trekken. De korting waar ze al jaren recht op hebben, leveren ze maar zeer gedeeltelijk in. Het is dan ook nog maar de vraag of de top niet mislukt, net als de vorige in juni.

Balkenende ontbijt donderdag in Brussel traditioneel eerst met zijn Benelux-collega's Verhofstadt (België) en Juncker (Luxemburg). Ook een groep bevriende Oost-Europese landen schuift dan aan.

In de middag gaat de premier naar een voorvergadering van christendemocratische leiders. Balkenende ontmoet daar onder anderen weer de nieuwe Duitse bondskanselier Angela Merkel.

Rond 18.00 uur komen de regeringsleiders dan officieel naar het EU-vergadergebouw, dat momenteel flink in verbouwing is. Symbolisch wellicht voor de Europese eenwording.