HEMEL HEMPSTEAD - In de Britse stad Hemel Hempstead, ten noorden van Londen, is zondagochtend vroeg een groot brandstofdepot in brand gevlogen. Aan de brand gingen meerdere zware explosies vooraf. Hoewel getuigen in eerste instantie meldden dat er een vliegtuig op het depot zou zijn neergestort, verklaarde de politie dat de ontploffingen zijn veroorzaakt door een ongeval.

Bekijk video: Modem/ Breedband


Foto: A. Versendaal | Foto genomen vanuit een vliegtuig dat opsteeg vanaf luchthaven Luton

Van de 39 mensen die zondagochtend gewond zijn geraakt door de explosies in een oliedepot, zijn er twee opgenomen in het ziekenhuis. Eén vrouw raakte zwaargewond, maar verkeert niet in levensgevaar. Alle andere gewonden hadden alleen kleine verwondingen en konden na behandeling naar huis, zei een woordvoerder van de ziekenhuizen in het gebied. De zwaargewonde vrouw bevond zich op tweehonderd meter afstand van de explosie. Volgens de politiecommandant is het "een wonder" dat niet meer slachtoffers te betreuren zijn.

Voor regionaal brandweercommandant Roy Wilsher is de brand de grootste die hij ooit gezien heeft. Het vuur is onder controle, maar kan nog enkele dagen voortduren. Daarbij kunnen nog enkele explosies plaatsvinden. De gezondheidsdiensten houden er wel rekening mee dat mensen problemen kunnen krijgen door de rook die de brand nog veroorzaakt.

Bewaker

Een bewaker die in de Engelse stad Hemel Hempstead in het gebouw naast het oliedepot werkte, rook een gaslucht vlak voordat het depot explodeerde. Raheel Ashraf deed zijn laatste ronde in het gebouw, toen hij de gaslucht rook. "Het was heel sterk en ik stak mijn hoofd naar buiten en daar rook ik het ook."

Direct daarna werd hij in de lucht geworpen door een enorme explosie. "Ik opende mijn ogen en er was niets over van het gebouw. Ik lag ineengekrompen, keek om me heen en vroeg me af of ik sliep. Alle muren, alles was vernield. Er was geen licht en ik kon de hemel zien. Alles wat ik hoorde, was een lang rommelend geluid", zei hij tegen de BBC.

De bewaker sprong 5 meter naar beneden door de gebroken ramen, omdat hij zich realiseerde dat er meer ontploffingen konden volgen. "Het was een wonder dat ik amper een schrammetje had."

Vuurzee

De explosies waren tot op een afstand van ongeveer 140 kilometer te horen. Meteen daarna ontstond een grote vuurzee met vlammen die tientallen meters de lucht in schoten. Boven de stad hangt een 60 meter hoge zwarte rookkolom. De belangrijke snelweg M1 werd gesloten.


Omwonenden meldden dat voordeuren en garagedeuren naar binnen zijn geblazen

De explosies veroorzaakten grote schade aan woningen in de omgeving. Volgens een getuige zijn van enkele huizen de daken weggeblazen. Omwonenden zijn volgens de BBC geëvacueerd. De brandweer heeft mensen in de wijde omgeving opgeroepen ramen en deuren gesloten te houden, omdat de rook mogelijk giftig is. Volgens een woordvoerder bestrijdt de brandweer de enorme vuurzee met klassieke middelen, zoals schuim, en wordt nog niet de hulp van specialisten ingeroepen.

Buncefield

Het gaat om het Buncefield-oliedepot dat een groot deel van Zuidoost-Engeland van brandstof voorziet. De olie, benzine en kerosine komen in het depot via ondergrondse pijpleidingen uit tankers die aan de oostkust overladen. Het depot is in handen van Total Oil en Texaco. Ook Shell, British Petroleum en de British Pipeline Agency gebruiken het depot. Volgens een werknemer staan op het terrein twintig opslagtanks met elk 14 miljoen liter brandstof. De politie zei dat de brand op korte termijn niet tot tekorten aan brandstof in Zuidoost-Engeland zal leiden.


De ontploffingen zouden een zware drukgolf hebben veroorzaakt, waardoor woningen in de wijde omtrek zijn beschadigd

Getuigen verklaarden dat ze vlak voor de eerste explosie een vliegtuig hoorden. Anderen zeiden dat ze een toestel op het depot zagen neerstorten. Maar zowel de politie als woordvoerders van het nabijgelegen vliegveld Luton spreken tegen dat een vliegtuig bij de explosies betrokken is geweest.

Vliegverkeer

De enorme rookontwikkeling heeft volgens de Luchtverkeersleiding Nederland (LVNL) geen gevolgen voor het Nederlands vliegverkeer richting de luchthaven van Luton. Het vliegveld ligt ongeveer 15 kilometer van het brandende oliedepot. Hoewel de Britse autoriteiten volgens de LVNL een deel van het luchtruim wegens de rook hebben afgesloten, kunnen toestellen vanaf Schiphol ongehinderd op Luton vliegen.


De explosies waren tot in de wijde omtrek hoorbaar

"De toestellen kunnen omvliegen en de luchthaven gewoon bereiken", aldus en woordvoerster van het LVNL. "Luton is een kleinere luchthaven. Omdat er maar een beperkt verkeersaanbod is voor dit vliegveld, kunnen de toestellen zonder problemen omvliegen."