TURKU - De Nederlandse tennissers hadden vrijdag een droomstart in het promotie-degradatieduel met Finland. Na de eerste dag leiden de mannen van captain Tjerk Bogtstra met 2-0. Sjeng Schalken en Paul Haarhuis kunnen zaterdag in het dubbel de plaats in de wereldgroep van de Davis Cup al veiligstellen.

Raemon Sluiter deed in het tot tennishal omgebouwde ijshockeystadion in Turku, een plaatsje in het zuid-westen van Finland, zijn naam als Daviscup-held weer eer aan. De Rotterdammer verraste in de openingspartij de Finse kopman en nummer 33 van de wereld, Jarkko Nieminen (4-6 7-6 6-0 7-6).

Grote stap

Sjeng Schalken ontdeed zich eenvoudig met 7-6 6-3 6-3 van de 200 plaatsen lager gerangschikte Tuomas Ketola. "Raemon heeft echt weer een ultieme Daviscup-clash afgeleverd. Het was super," complimenteerde Bogtstra. "We hebben een grote stap naar de wereldgroep gezet."

Imago

Er zijn momenten dat Sluiter baalt van zijn imago. Maar zijn optreden in de landenwedstrijd haalde vrijdag weer het beste bij hem boven. Vorig jaar groeide hij voor eigen publiek uit tot held in de Davis Cup, met onder meer een zege op de Spaanse topper Juan Carlos Ferrero en zijn sterke wedstrijd tegen Duitsland die uiteindelijk leidde tot de halve finales.

Als de prestaties op de normale toernooien achterwege bleven, kreeg hij tot zijn ergernis steeds weer voor de voeten geworpen dat hij alleen in dienst van Oranje 'grote' partijen kan winnen. Hoewel Sluiter dit jaar in het internationale circuit vooral op gras (halve finales op Queens) resultaten wist neer te zetten, behaalde hij juist in de Davis Cup weer één van zijn grootste overwinningen.

Kriebels

"Zeker in de derde en vierde set speelde ik mijn beste tennis ooit, aanvallend, dwingend en bijna foutloos. De Davis Cup doet toch iets met me," moest de Rotterdamer na afloop bekennen. "Ik voel me heerlijk in dit team. Het kriebelt elke keer weer. Bovendien heb ik een ongelooflijke band met Tjerk. Hij weet precies wanneer hij wat tegen me moet zeggen."

Goed ziek

Sluiter was er eerder deze week dan ook "goed ziek" van dat hij tijdens de training plotseling last kreeg van zijn hand. Tot zijn grote opluchting was er niets op de uit voorzorg gemaakte mri-scan te zien. Na een geslaagde test op donderdag kreeg hij van captain Bogtstra toch de voorkeur boven debutant Martin Verkerk.

Gezien de stand op de wereldranglijst, 33 tegen 74, begon Nieminen duidelijk als favoriet. De 21-jarige inwoner van Masku geldt als groot talent, al heeft hij mentaal soms nog zijn zwakke momenten. Sluiter bewees weer eens dat in de Davis Cup rankings niet tellen.

Tot zijn grote verbazing had Nieminen zijn snelle spel aangepast aan de stijl van zijn opponent. "Op zich een compliment," vond Sluiter. "Maar het was voor mij wel even wennen. Na wat aanwijzingen van Tjerk besefte ik dat ik er net als vorig jaar vol voor moest gaan."

Ontlading

In het tweede bedrijf kwam de ommekeer. Sluiter won de tiebreak en liet Nieminen in de derde set volledig kansloos. Sluiter leek de partij daarna eenvoudig te gaan beslissen. Hij pakte een 5-2 voorsprong, maar wist de marge niet vast te houden. Nieminen sleepte er een tiebreak uit en kwam hierin met 5-1 voor. Sluiter schreeuwde het uit van vreugde toen hij de partij toch nog met 10-8 wist af te maken. "Al de spanning viel van me af. Ik was even bang dat het mis zou gaan. Zo'n ontlading beleef ik toch alleen maar in de Davis Cup."

Klaar voor zaterdag

Schalken had alleen in de eerste set moeite met Ketola. De Fin hield lang stand, maar moest in de tiebreak toch met 15-13 buigen voor de halve finalist van de US Open. "Door de zege van Raemon lag alle druk bij Ketola. In de eerste set moest ik een beetje zoeken, maar het gevoel was er snel weer. Ik ben klaar voor zaterdag."

/SPORTRaemon Sluiter wint openingsduel Daviscup