DEN HAAG - Minister Bot van Buitenlandse Zaken is volgens premier Balkenende niet beschadigd doordat hij deze week opmerkingen over de Amerikaanse inval in Irak moest intrekken. "De uitlatingen waren niet prettig. Dat betreurde de minister zelf ook", zei Balkenende vrijdag op zijn wekelijkse persconferentie na het kabinetsberaad.

Maar volgens de premier kan Bot met gezag verder met zijn werk als minister. "Hij heeft een grote kennis van zaken, gaat al jaren mee, is vakkundig en heeft uitstekende internationale contacten", aldus Balkenende.

Hij herhaalde dat in maart 2003 op goede gronden is gekozen voor de inval. Voor het Nederlands kabinet gold als "ratio" dat de Iraakse dictator Saddam Hussein al jaren niet meewerkte aan VN-resoluties. "Dat was de reden voor de interventie.

Of er wel of geen massavernietigingswapens waren, was in feite niet de vraag", aldus Balkenende. Bovendien, aldus de premier, had Saddam Hussein de dood van honderdduizenden mensen in Iran en in eigen land op zijn geweten.