LONDEN/CANBERRA - De Britse regering begint in mei 2006 met de definitieve terugtrekking van Britse troepen uit Irak. Dat bericht de Britse zondagskrant The Observer. Het plan, waarover met de Amerikanen is overlegd, zal volgende maand worden gepresenteerd aan het Iraakse parlement.

Londen heeft volgens de krant de plannen al voorgelegd aan Japan, zo heeft ook het Japanse persbureau Kyodo gemeld. De Aziatische grootmacht heeft enkele honderden soldaten in het zuiden van Irak voor strikt humanitaire taken. De Japanners worden beschermd door de Britten, een taak die eerder de Nederlandse militairen in Irak ook hadden.

Het vertrek van de Britten zal vrijwel zeker ook leiden tot de aftocht van de Japanners, aldus functionarissen in Tokio tegen het zondagsblad.

Klus geklaard

Een woordvoerder van het Britse ministerie van Defensie heeft het bericht in The Observer zondag tegengesproken. Volgens hem gaan de Britten pas weg als de "klus is geklaard" en pas nadat "de Irakezen zelf het anti-terrorisme ter hand hebben kunnen nemen". Tegenover de BBC zei de zegsman ook dat er geen gesprekken zijn geweest met Japanse functionarissen.

De mediaberichten komen op de dag dat de Labour-partij van premier Blair in vergadering bijeenkomt in Brighton. Een deel van de partij wil dat de premier een deadline stelt aan het verblijf van de Britten in Irak.

Australië

Volgens het Japanse persbureau Kyodo heeft behalve Groot-Brittannië ook Australië aan de Japanse regering laten weten per mei 2006 weg te gaan uit Irak. Australische media meldden zondagochtend dat de Australische regering niet wilde reageren op berichten over de voorgenomen terugtrekking.