De Britse onbemande onderzeeboot Boaty McBoatface heeft zijn eerste significante ontdekking gedaan. Het vaartuig heeft ontdekt dat toenemende winden bij Antarctica ervoor zorgen dat het zeewater opwarmt, waardoor de zeespiegel stijgt.

De eerste missie van Boaty McBoatface vond plaats in april 2017. De gele onderzeeër voer drie dagen lang door de ijzige Zuidelijke Oceaan ten noorden van Antarctica. Boaty dook tussen bergachtige valleien in een nauwe corridor, die bekendstaat als de Orkney-passage.

Op de bodem van de zee mat Boaty de turbulentie van het water. De onderzeeër bereikte op zijn reis een diepte van maximaal 4.000 meter en legde een afstand af van 180 kilometer.

De gegevens die Boaty verzamelde, zijn gepubliceerd in het wetenschappelijke tijdschrift PNAS (pdf). Dankzij de nieuwe data kunnen klimaatwetenschappers nauwkeurigere voorspellingen doen van de effecten van klimaatverandering op de stijging van de zeespiegel.

Winden boven Antarctica toegenomen door gat in ozonlaag

Door het gat in de ozonlaag boven Antarctica en de toename aan broeikasgassen in de atmosfeer zijn de winden die over de Zuidelijke Oceaan waaien de afgelopen decennia steeds sterker geworden.

De Britse onderzoekers hebben ontdekt dat doordat de wind toeneemt ook de turbulentie in de zee groter wordt. Hierdoor vermengt het koude bodemwater zich met het warmere water dat zich in hogere lagen van het zeewater bevindt. Doordat warm water uitzet, stijgt de zeespiegel vervolgens.

Het door Boaty McBoatface ontdekte opwarmingsmechanisme is nog niet ingebouwd in de huidige rekenmodellen om de invloed van de opwarming van de aarde op de oceanen te voorspellen.

Publiek gevraagd om naam te bedenken voor onderzoekschip

Een Britse onderzoeksinstelling vroeg het publiek in 2016 een naam te verzinnen voor een nieuw onderzoeksschip. Boaty McBoatface kreeg vervolgens de meeste stemmen, maar omdat de Britse regering deze naam ongepast vond, kreeg het schip de naam RSS Sir David Attenborough, naar de beroemde Britse bioloog.

De onderzeeër van het schip heeft alsnog de naam Boaty McBoatface gekregen.

Boaty McBoatface in actie. (Foto: Povl Abrahamsen, British Antarctic Survey)