NEW ORLEANS - De Amerikaanse president George Bush heeft donderdag toegegeven dat zijn regering onvoldoende was voorbereid op de verwoestende gevolgen van de orkaan Katrina, die twee weken geleden over de Golfkust raasde. In een zorgvuldig geregisseerde toespraak vanuit het zwaar getroffen New Orleans nam hij daarvoor zelf de verantwoordelijkheid op zich.

"Vier jaar na de de angstaanjagende ervaring van '11 september' hebben de Amerikanen alle recht om een effectievere reactie te verwachten als zich een noodsituatie voordoet", zei Bush. "Als de federale regering er niet in slaagt aan die verplichting te voldoen, ben ik als president verantwoordelijk voor het probleem én de oplossing."

Rampensysteem

Bush benadrukte dat Katrina "geen gewone orkaan" was. Hij erkende dat de bestaande rampenbestrijdingsplannen niet berekend waren op een crisis van een dergelijke omvang. "Het systeem was, op ieder niveau binnen de regering, niet goed gecoördineerd, en raakte in de eerste paar dagen na de ramp overbelast", aldus Bush in de rechtstreeks op de Amerikaanse televisie uitgezonden rede.

Bush beloofde ingrijpende herzieningen van de bestaande rampenplannen in alle grote Amerikaanse steden. Ook zei hij alle feiten op tafel te willen hebben over de veel bekritiseerde wijze waarop Washington op de natuurramp en haar nasleep heeft gereageerd.

Populariteit

Bush, wiens populariteit sinds de natuurramp het absolute dieptepunt van zijn presidentschap heeft bereikt, sprak de bevolking toe in hemdsmouwen, met op de achtergrond de kathedraal van New Orleans en een groot ruiterstandbeeld. In tegenstelling tot bij eerdere bezoeken aan het rampgebied, legde hij veel nadruk op het lijden van de getroffenen.

Tragedie

"We hebben medeburgers gezien die lamgeslagen en ontheemd waren, op zoek naar hun geliefden en rouwend om de doden, zoekende naar de zin van een tragedie die blind en willekeurig lijkt. We hebben een wanhoop gezien die geen enkele burger van deze grootse en vrijgevige natie ooit zou mogen voelen. Amerikanen die schreeuwden om voedsel en water, kwetsbare mensen die overgeleverd waren aan gewetenloze criminelen, onbedekte en onverzorgde lichamen op straat."

Het was de eerste rechtstreeks in het hele land uitgezonden toespraak die Bush hield sinds het drama dat zich in de eerste week van september in het zuiden van de VS voltrok. De rede leek er vooral op gericht het door de aanvankelijk falende hulpverlening ernstig geschonden aanzien van de federale regering weer wat op te poetsen.