RAMALLAH - Een hoge delegatie van de Europese Unie op reis door het Midden-Oosten heeft zaterdag een drie uur durend gesprek gehad met de Palestijnse president Arafat in Ramallah. Dit heeft een Palestijnse woordvoerder meegedeeld.

In de delegatie, geleid door de premier Verhofstadt van EU-voorzitter België, zitten verder voorzitter Prodi van de Europese commissie, EU-vertegenwoordiger Solana en de Belgische minister van Buitenlandse Zaken Michel. Eerder op de dag bezocht de missie Egypte, waar werd overlegd met president Mubarak.

Verhofstadt riep op de vredesbesprekingen te hervatten. "Europa wil benadrukken dat na twaalf dagen van relatieve rust er behoefte bestaat om het vredesproces te hervatten", aldus Verhofstadt.

Kans op vredesproces

"En er is een goede kans om dat vredesproces weer te beginnen. Niet alleen vanwege de rust, maar omdat er in de internationale gemeenschap overeenstemming bestaat dat om een oplossing voor het conflict te vinden, er een onafhankelijke Palestijnse staat moet zijn."

Verhofstadt wees op de pogingen van Arafat om een einde temaken aan het geweld. "Als wij Arafat aanmoedigen door te gaan met zijn inspanningen van de afgelopen twaalf dagen, eisen wij dezelfde inspanningen van Israël."

'Weinig zinvol'

De Palestijnen zeiden een bemiddeling van de EU in het Midden-Oostenconflict weinig zinvol te vinden als dat niet in nauwe samenwerking met de VS gebeurt. De Palestijnse onderhandelaar Erekat zei voor de EU meer een rol te zien in het uitoefenen van druk op Washington zodat dat met een omvattend initiatief komt dat moet leiden tot een einde aan de Israëlische bezetting.

Erekat wees erop dat de EU duidelijk heeft gemaakt dat door de Europeanen niet onafhankelijk of tegengesteld aan de VS kan worden gehandeld.

Zaterdagavond zal de Europese missie in Jeruzalem een gesprek hebben met de Israëlische premier Sharon en minister van Buitenlandse Zaken Peres.

Israël uit Tulkarem

Het Israëlische leger heeft zich zaterdag teruggetrokken uit de plaats Tulkarem op de bezette Westelijke Jordaanoever. Dit heeft een Israëlische militaire woordvoerder meegedeeld.

Een Palestijnse zegsman bevestigde de terugtrekking maar voegde daar aan toe dat de Israëlische militairen nog niet helemaal zijn vertrokken. Er bevinden zich nog soldaten ten noorden van de stad, binnen gebied dat volgens de tussentijdse vredesakkoorden onder het gezag van de Palestijnse Autoriteit valt, zei hij. Hij doelde daarmee op gebied dat 'Area A' wordt genoemd.

Dat werd vervolgens weer tegengesproken door Israël. "Wij zijn er helemaal uit. We zijn buiten de stad. We zitten niet meer in Area A." Volgens hem was de operatie donderdag al begonnen. Israël stuurde na de moord op minister Zeevi van Toerisme het leger naar zes steden in de Palestijnse gebieden. De militairen zetten posities op in en om die steden.

Met vertrek uit Tulkarem bevinden zich alleen nog in Jenin Israëlische troepen.