HOUSTON/NEW ORLEANS - De Orkaan Katrina heeft in New Orleans aan zeker enkele honderden en mogelijk enkele duizenden personen het leven gekost. Dat heeft de burgemeester van de stad, Ray Nagin, woensdag gezegd.

De autoriteiten hebben de noodtoestand uitgeroepen in het gebied om op korte termijn zoveel mogelijk voedsel, water en medicijnen naar de slachtoffers in het getroffen gebied te krijgen en de opvang van dakloos geworden mensen te regelen.

Volgens Nagin is het nog niet mogelijk om het aantal doden precies vast te stellen, maar afgaand op het aantal geborgen slachtoffers en lijsten van vermiste personen gaat het volgens de burgemeester om zeker enkele honderden personen. Dinsdag, daags nadat Katrina over New Orleans en omliggende plaatsen geraasd was, werd het dodental nog geschat op rond de tachtig. "We weten dat er een aanzienlijk aantal dode lichamen in het water drijft", aldus de burgervader.

Nationale Garde

Luitenant-generaal Steven Blum van het Amerikaanse leger kondigde woensdagavond aan dat het leger nog eens 10.000 manschappen van de Nationale Garde naar Louisiana en Mississippi stuurt.

Daarmee komt het totale aantal militairen dat in de door de orkaan Katrina getroffen staten wordt ingezet op 21.000. De gardisten vertrekken vrijdag. Blum zei tegen de pers dat eenderde van de 21.000 militairen zich zal bezighouden met het handhaven van de wet en de orde in de staten aan de Golf van Mexico. In de ontruimde steden wordt op grote schaal geplunderd.

Jaren

De Amerikaanse president George Bush heeft woensdagavond Katrina een van de ergste natuurrampen uit de geschiedenis van de Verenigde Staten genoemd. "Het herstel gaat lang duren, gaat jaren duren", zei hij in een rechtstreeks op televisie uitgezonden toespraak.

Evacuatie

De hoogste prioriteit heeft volgens Bush het redden van levens door evacuatie. De kustwacht heeft naar zijn zeggen woensdag 3000 mensen weten te redden die door het water waren ingesloten. Ongeveer 78.000 evacués zitten in noodopvangcentra.

De ongeveer 23.000 mensen die vastzitten in de Superdome in de overstroomde stad verhuizen naar een ander stadion, de Astrodome in Houston (Texas).

De gouverneur van Texas, Rick Perry, maakte woensdag bekend dat gouverneur Kathleen Blanco van Louisiana hierom had gevraagd. "Ze vroeg of Texas circa 23.000 mensen wilde opvangen die zijn gestrand in de Superdome. Ik zei natuurlijk, we zullen de Astrodome beschikbaar stellen. We zullen ons deel doen om hen in deze tragedie te helpen", zei Perry.

Als tweede prioriteit van de Amerikaanse regering noemde president Bush het redden van levens door middel van de verstrekking van drinkwater, voedsel en medische hulp aan de getroffenen. Herstelwerkzaamheden vormen de derde prioriteit. Bush zei dat de stroomvoorziening en wegen en bruggen zo snel mogelijk zullen worden hersteld, evenals de olieproductie.

Waterpeil stabiel

Het water dat grote delen van New Orleans heeft overstroomd, stijgt niet langer. Dat zei generaal Dan Riley van de Amerikaanse genietroepen woensdag op een persconferentie in Baton Rouge, dat 120 kilometer ten noorden van New Orleans ligt. Een deel van de dijken rond de stad raakte beschadigd als gevolg van het natuurgeweld door Katrina. Ongeveer 80 procent van de stad is overstroomd.

Dijkdoorbraken

De afgelopen dagen is als gevolg van de dijkdoorbraken water vanuit Lake Pontchartrain, in het noorden, de stad ingestroomd. Het water bleef net zolang stijgen tot het waterniveau in de stad en het meer hetzelfde was. Op sommige plekken in New Orleans staat het water zeven meter hoog.

De strijdkrachten doen met man en macht pogingen om de gaten in de dijken te dichten door er vanuit de lucht met zware helikopters reusachtige zandzakken in te werpen. Het gaat om zandzakken van een gewicht van 1500 kilo tot 10.000 kilo. Verder worden ook grote betonnen blokken gebruikt om de gaten te dichten.

Volgens Riley kan het wel maand of langer duren voordat het water uit de stad is weggepompt. Vervolgens kan de grote schoonmaak van de stad beginnen. Ook dat kan weken duren.

Bush

Bush is woensdag laag over het rampgebied gevlogen. Hij deed dat op de terugreis van zijn vakantieadres in Crawford naar Washington, meldde het Witte Huis.

Het presidentiële toestel Air Force One vloog op een hoogte van ongeveer 1500 meter om Bush een zo goed mogelijk zicht te geven op de ravage in de staten Louisiana, Alabama en Mississippi. Normaal gesproken vliegt het toestel op een hoogte van 11 kilometer.

Het Amerikaanse staatshoofd heeft bijna een maand vakantie gehouden op zijn ranch in Crawford, maar is twee dagen eerder dan voorzien teruggekeerd. Bush bezoekt de getroffen zuidelijke staten Louisiana en Mississippi vrijdag of zaterdag.

Extra geld

Bush wil het Congres om extra geld vragen voor de gebieden die zijn getroffen door de orkaan. Verder hebben de Amerikaanse autoriteiten voor het eerst een nieuw nationaal noodplan in werking gesteld. Dat maakte het Witte Huis woensdag bekend.

Een zegsman van Bush wilde niet zeggen hoeveel de president van de volksvertegenwoordiging wil hebben, maar deskundigen verwachten dat de schade zeker 20 miljard dollar zal bedragen. President Bush is nu op weg naar Washington. In verband met de ramp heeft hij zijn vakantie bekort.

Volgens zijn woordvoerder wil de president zich vooral richten op het redden van levens en het ontwikkelen van langetermijnplannen voor de duizenden daklozen.