BARROW-IN-FURNESS/LONDEN - In het noorden van Groot-Brittannië zijn al 72 mensen besmet geraakt met de legionellabacterie. Het gaat waarschijnlijk om de ernstigste uitbraak van deze ziekte in het land in zeventien jaar. Tot zaterdagavond waren 36 gevallen vastgesteld.

Vijftien van de besmette personen in de plaats Barrow-in-Furness liggen op de afdeling intensieve zorg van het ziekenhuis. Met twee van hen gaat het nog niet goed, de anderen lijken op te knappen. De mensen zijn allemaal behandeld.

Defecte airco

Mogelijk loopt het aantal besmettingen de komende twee weken op tot boven de honderd, al heeft een ziekenhuiswoordvoerder dat 'te pessimistisch' genoemd. Bron van het kwaad is vrijwel zeker de defecte airco van gemeenschapscentrum Forum 28 in Barrow-in-Furness.

De apparatuur zou mogelijk een maand lang besmet water hebben gelekt, onder meer in een gang die ook wordt gebruikt door winkelend publiek. De incubatietijd van de ziekte is tien dagen. Uit voorzorg worden ook zeker 130 andere locaties in de stad onderzocht.

Geschorst

De ambtenaar die verantwoordelijk is voor het onderhoud aan de airco is intussen geschorst, aldus de BBC. Hij mag in afwachting van nader onderzoek geen contact meer hebben met collega's van zijn afdeling.

Het enige recente sterfgeval door legionella tot dusver is overigens mogelijk niet gerelateerd aan de jongste uitbraak. De -jarige bewoner van een bejaardentehuis die vrijdag stierf, was tot zeker een maand voor zijn dood niet in Forum 28 geweest.

De BBC sprak maandag van een "mogelijk geïsoleerd geval". Elders in het land zij bij drie mensen een besmetting vastgesteld. Deze drie hebben volgens de BBC de afgelopen maand op de een of andere manier contact gehad met mensen uit Barrow-in-Furness.

De ziekte legionella, ook wel veteranenziekte genoemd, werd voor het eerst waargenomen in 1976 op een reünie van oorlogsveteranen in het Amerikaanse Philadelphia. Dertig Amerikaanse veteranen kwamen toen om het leven. De bacterie gedijt het best in water van 37 graden Celsius. Het kan zich snel verspreiden in warm water en airconditioningsystemen.