WASHINGTON/NEW YORK - Door infecties met het West-Nijlvirus zijn aan de oostkust van de Verenigde Staten reeds vier doden gevallen. Zeker zestig andere mensen raakten besmet. Deskundigen vrezen dat de ziekte zich verder uitbreidt. De bevolking is opgeroepen zich te beschermen tegen de muggen die het virus verspreiden.

Door het West-Nijlvirus overleden de afgelopen jaren in de Verenigde Staten zeker 22 mensen. Van de slachtoffers waren er tenminste zeven in New York. Het virus werd voor het eerst in 1999 in de VS gesignaleerd.

Besmetting met het West-Nijlvirus kan hersenontsteking en hersenvliesontsteking veroorzaken. De symptomen zijn hoge koorts, hoofd- en spierpijn, verwardheid en verlies van bewustzijn. Het virus werd in 1937 in Uganda ontdekt. Sinds die tijd komt het sporadisch voor in Afrika, Europa en het Midden-Oosten.