LONDEN - Enkele tientallen Britten in het noorden van het land zijn besmet geraakt met de legionellabacterie. Dit hebben de gezondheidsdiensten zaterdag bevestigd.

Het gaat waarschijnlijk om de ernstigste uitbraak van deze ziekte in Groot-Brittannië in zeventien jaar. Volgens de autoriteiten is het aantal besmettingen opgelopen tot 39.

Twaalf van de besmette personen in de plaats Barrow-in-Furness liggen op de afdeling intensieve zorg van het ziekenhuis in Furness. Daar overleed vrijdag een 89-jarige man aan de ziekte. In het hospitaal worden momenteel nog eens 26 gevallen onderzocht die mogelijk met de bacterie zijn besmet.

Als die worden bevestigd stijgt het aantal besmettingen tot boven de zestig. De autoriteiten verwachten dat het aantal de komende twee weken oploopt tot 120 of mogelijk 130. De autoriteiten hebben een gemeenschapscentrum gesloten toen werd ontdekt dat het koelingssysteem daar stoom afgaf. Gevreesd wordt dat de bacterie hier vandaan afkomstig is.

De ziekte legionella, ook wel veteranenziekte genoemd, werd voor het eerst waargenomen in 1976 op een reünie van oorlogsveteranen in het Amerikaanse Philadelphia. Dertig Amerikaanse veteranen kwamen toen om het leven. De bacterie gedijt het best in water van 37 graden celsius. Het kan zich snel verspreiden in warm water en airconditioningsystemen.