BONNEVILLE - Een Franse rechtbank heeft woensdag een Belgische truckchauffeur veroordeeld tot vier maanden voorwaardelijke celstraf. De chauffeur stond aan de basis van de enorme brand in de Mont Blanc-tunnel die op 24 maart 1999 het leven kostte aan 39 mensen, onder wie een Nederlander.

Het Franse hoofd beveiliging van de 8,60 meter brede tunnel kreeg dertig maanden cel, waarvan 24 voorwaardelijk. De voormalige baas van de Franse tunnelonderneming ATMB kreeg twee jaar voorwaardelijk en een boete van 15.000 euro. De burgemeester van Chamonix, medeverantwoordelijk voor het veiligheidsbeleid, kreeg zes maanden voorwaardelijk en eenzelfde boete.

In de Belgische truck brak destijds brand uit. De Belg stopte zijn vrachtwagen en hij ontsnapte te voet. In de tunnel ontstond vervolgens een inferno.

De problemen werden vervolgens alleen maar groter omdat de rookdetectie niet werkte, er aan Italiaanse kant per abuis verse lucht in de tunnel werd verspreid waardoor de vlammenzee toenam en de Franse en Italiaanse functionarissen van de tunnel niet dezelfde communicatiemiddelen hadden.

De vrachtwagen vloog midden in de 11,6 kilometer lange tunnel tussen Frankrijk en Italië in brand. De meesten van de 39 slachtoffers bleken gestikt in de giftige rook. Zij waren gestorven in hun auto. Uit onderzoek bleek dat na het uitbreken van de brand de tunnel niet meteen is gesloten, maar dat nog negen minuten lang auto's de in 1965 geopende tunnel in konden rijden.

De Belgische trucker Gilbert Degrave acht zichzelf onschuldig. De Belg dacht destijds, toen hij in de smalle tunnel reed en rook in zijn spiegels zag, dat de motor van zijn koelinstallatie haperde. De ervaren trucker stopte zijn wagen en stapte uit. Even later ontplofte de truck.

Technisch onderzoek gaf als oorzaak een smeulende peuk. Die zou al voor de tunnel in de luchttoevoer van de vrachtwagen zijn beland. De Franse justitie verwijt de chauffeur dat hij op de rijweg stopte en niet in een nis parkeerde of doorreed naar een parkeerplaats net buiten de tunnel, die na de brand drie jaar gesloten bleef.