PEKING/TOKIO - Een beruchte Japanse legereenheid die zich op grootschalige wijze bezighield met biologische oorlogsvoering en wapenontwikkeling, was in de jaren veertig verantwoordelijk voor de dood van zeker 427.000 mensen in Oost-China. Dat heeft een twaalf jaar durend onderzoek van een Chinese wetenschapper uitgewezen, aldus Chinese en Japanse media dinsdag.

Eerder onderzoek schatte het dodental als gevolg van de activiteiten van 'eenheid 731' eerder op zeker 200.000. De Japanners, die China tussen 1931 en 1945 bezet hielden, deden gruwelijke 'wetenschappelijke proeven' met krijgsgevangenen en ze zetten biologische wapens in tegen burgers.

Over het bestaan van de geheime eenheid is ook in Japan gepubliceerd. Tokio heeft min of meer toegegeven dat de eenheid heeft bestaan, maar details over de schaal van de operaties zijn nooit verstrekt. De voormalige leider van de eenheid, Shiro Ishii, overleed in 1959 zonder ooit te zijn berecht.