MOSKOU - De laatste van de 150.000 Oostenrijkse krijgsgevangenen die in de Tweede Wereldoorlog door het Rode Leger werden gearresteerd, is terug in zijn vaderland. De nu 80-jarige Franz Steeg is na zestig jaar ballingschap weer in Wenen, waar hij is herenigd met zijn oude familie.

Steeg toonde zich zeer emotioneel toen hij oog in oog stond met zijn oude familie, die dacht hem nooit meer terug te zien. Hij zoende zijn kleinkinderen, hun partners en de weduwe van zijn zoon die kort geleden stierf. De Oostenrijker kon moeilijk uit zijn woorden komen, maar zei dat het goed voelde om weer thuis te zijn. Steeg was leraar toen hij in 1940 ging meevechten met Hitler.

Werkkamp

Hij vocht eerst in Frankrijk en werd later naar het oosten gestuurd, waar hij in 1943 in handen viel van troepen uit de Sovjetunie. Ze brachten hem onder in een werkkamp in de Russische provincie Smolensk, waar hij tot 1950 bleef. In dit kamp ontmoette hij een vrouw met wie hij later trouwde. Ze kwam uit Wit-Rusland, waar het paar zich uiteindelijk vestigde.

De voormalige sovjetregering weigerde Steeg destijds terug te laten keren naar Oostenrijk. In plaats daarvan gaf deze hem de nationaliteit van de Sovjetunie. Steeg was bang voor de autoriteiten daar en durfde om die reden niet terug te gaan. Bovendien had hij inmiddels een gezin met drie kinderen.

Een Oostenrijks onderzoeksinstituut kwam Steeg niet lang geleden op het spoor en ging ijveren voor zijn terugkeer. Ook het Oostenrijkse ministerie van Buitenlandse Zaken bemoeide zich ermee en dat leidde ertoe dat Steeg vrijdag in het vliegtuig met bestemming Wenen kon stappen. Daarmee had Moskou de laatste Oostenrijkse krijgsgevangene uit de Tweede Wereldoorlog laten gaan. Franz Steeg is al enige tijd ernstig ziek en zal in een verzorgingstehuis gaan wonen waar hij al de medische zorg krijgt die hij nodig heeft.

Tijdens de Tweede Wereldoorlog vielen 150.000 Oostenrijkse soldaten in handen van het sovjetleger. De omstandigheden waaronder zij moesten leven waren aanzienlijk zwaarder dan hun collega's die in het westen werden gearresteerd.