SANTIAGO - Bij een zeer zware aardbeving met een kracht van 7,9 op de schaal van Richter zijn in het noorden van Chili maandagavond zeker acht doden gevallen. De Chileense minister van Binnenlandse Zaken, Jorge Correa Sutil, heeft dit meegedeeld. Hij vreesde dinsdag dat het dodental nog zal oplopen.

De zwaarst getroffen plaatsen lijken de havens Iquique en Arica, relatief dichtbij de grenzen met Peru en Bolivia. In beide landen is de beving ook gevoeld. Het epicentrum lag diep onder de bergen van de Andes in het grensgebied, 115 kilometer ten noordoosten van Iquique en 1800 kilometer ten noorden van de hoofdstad Santiago.

Vloedgolf

De strijdkrachten hebben de bevolking verzekerd dat er geen enkele kans op een vloedgolf is. Talrijke kustbewoners vreesden dat wel kort na de hevige beving om 18.44 uur plaatelijke tijd. In Iquique brak volgens Chileense media grote paniek uit.

Over de toestand landinwaarts, een zeer droog en dunbevolkt gebied, is nog weinig bekend. In de twee noordelijkste provincies van Chili, Tarapacá en Antofagasta wonen minder dan één miljoen van de vijftien miljoen Chilenen op bijna 200.000 vierkante kilometer.