PARIJS - Een brand in de Fréjus-tunnel tussen Frankrijk en Italië heeft zaterdag zeker twee mensenlevens geëist. Reddingswerkers hebben aan de Franse zijde achttien mensen levend uit de tunnel gehaald, van wie er zes ernstige rookvergiftiging hadden opgelopen. De omgekomen slachtoffers zijn vrachtwagenchauffeurs uit Slovenië.

De brand ontstond vermoedelijk doordat een vrachtwagen diesel lekte, die op zijn motor is terechtgekomen. Die truck vervoerde autobanden. Het vuur sloeg vervolgens over op vier andere vrachtwagens, zo leidde de Italiaanse tunnelbeheerder Sitaf af uit beelden van surveillancecamera's.

Ontoegankelijk

Het ongeval deed zich voor aan de Franse kant, vlak bij het midden van de 12,8 kilometer lange tunnel. Tegen middernacht had de brandweer het vuur onder controle. Een deel van de tunnel was door hitte en rook echter nog uren lang ontoegankelijk. Daardoor hadden reddingswerkers pas in de vroege ochtend de hele tunnel doorzocht. Aan de Italiaanse kant zijn vijf mensen naar het ziekenhuis gebracht. Hun toestand is volgens medische bronnen niet zorgwekkend. Negentien personenauto's, een bus, een camper en negen vrachtwagenchauffeurs wisten na het uitbreken van de brand nog de tunnel uit te komen.

Reparatiewerkzaamheden nemen waarschijnlijk nog maanden in beslag. Door de enorme hitte - op sommige plekken in de tunnel werd het meer dan duizend graden - is veel van de uitrusting in de tunnel verloren gegaan. Het duurt dan ook "eerder maanden dan weken", voordat de tunnel weer open gaat voor het verkeer, aldus de directeur van de Franse tunnelbeheerder SFTRF.

De Fréjus-tunnel is een van de belangrijkste verbindingen tussen Frankrijk en Italië, vooral voor vrachtverkeer. Het verkeer in de tunnel is sterk toegenomen sinds het ongeluk in de Mont Blanc-tunnel in maart 1999. Deze ramp kostte 39 mensen het leven. Pas in 2003 mocht vrachtverkeer weer onbeperkt die tunnel door.