ROME/SIRACUSA - De Italiaanse politie heeft een omvangrijk kinderpornografienetwerk opgerold, waarbij zeker 186 mannen waren betrokken. Via het netwerk, dat zijn basis had op Sicilië, konden deze personen beelden bekijken en downloaden waarop te zien was hoe meisjes van vier tot acht jaar seksueel werden misbruikt en gemarteld.

Onder de verdachten bevinden zich drie priesters uit Sicilië, Lombardije en Trentino Alto Adige, een burgemeester, een arts, een leraar uit Sicilië en een politiefunctionaris, meldden Italiaanse media dinsdag. De verdachten waren allen bezoekers van de website, deelde een woordvoerder van de Siciliaanse politie mee. De politie en de justitie van Sicilië coördineerden het onderzoek.

De website van het netwerk was afgeschermd voor internetzoekmachines en was alleen toegankelijk voor personen die beschikten over een wachtwoord. De site was vorig jaar op slechts negen dagen toegankelijk, kennelijk een maatregel om ontdekking te voorkomen. Volgens de krant La Repubblica konden geïnteresseerden via een 'gespecialiseerde' website in een 'oosters land' aan het adres komen van een site waar zij het wachtwoord voor de internetsite met de beelden konden krijgen.

Alle maatregelen tegen ontdekking ten spijt, kreeg de politie uiteindelijk toch lucht van de zaak. Dat gebeurde nadat iemand een tip had gegeven aan een telefonische hulplijn voor slachtoffers van kindermishandeling. Computerexperts van de politie kwamen op het spoor van het netwerk. Het onderzoek heeft tot dusver bijna een jaar geduurd.

De politie heeft bij bijna tweehonderd huiszoekingen in heel Italië computers in beslag genomen, waarop collecties kinderpornofilms waren opgeslagen. Er zijn nog geen aanklachten geformuleerd omdat het onderzoek nog loopt. De directeur van een Italiaanse organisatie voor kinderbescherming zei dat de ontdekking van de politie in deze zaak alleen nog maar het topje van een ijsberg is.