SANTIAGO - Bij een uit de hand gelopen militaire oefening zijn in Chili zeker veertien en waarschijnlijk 42 soldaten om het leven gekomen. De doden behoren tot een groep van bijna tweehonderd militairen die in het Andes-gebergte in een sneeuwstorm terecht was gekomen.

Van hen konden 112 vanuit een berghut in veiligheid worden gebracht Veertien stoffelijke overschotten zijn inmiddels gevonden en 28 militairen worden nog vermist. De Chileense chef-staf Juan Cheyre zei zaterdag dat het uitgesloten was dat er nog iemand levend zou worden gevonden. Het gaat om de ernstigste tragedie tot nu toe van het Chileense leger in vredestijd.

Positie

Het slechte weer hinderde aanvankelijk de zoektocht naar de soldaten, maar zaterdag konden helikopters in het gebied worden ingezet. Op de plek des onheils is het 20 graden onder nul; het waait er hard en er was tot zaterdag sprake van hevige sneeuwval. Ook reddingsploegen te voet slaagden er eerder niet in de soldaten in hun benarde positie in de bergen te bereiken.

'Sneeuw-tsunami'

Volgens minister van Defensie Jaime Ravinet hadden de rekruten niet de uitrusting om bij een sneeuwstorm buiten te zijn. Juan Cheyre, had het over nalatigheid en onvoorzichtigheid en kondigde een onderzoek aan. Hij heeft al drie plaatselijke militaire commandanten ontslagen. Cheyre noemde de weersomstandigheden een 'sneeuw-tsunami'.

De Chileense president Lagos hield vrijdag een geëmotioneerde tv-toespraak en kondigde drie dagen van nationale rouw af.