LONDEN - The Elephant Man krijgt 112 jaar na zijn dood mogelijk toch een begrafenis. De familie van Joseph Merrick heeft te kennen gegeven dat ze het stoffelijk overschot wil hebben om het een gepaste laatste rustplaats te geven. Dat meldde het Britse dagblad Sunday Times zondag.
The Elephant Man
Joseph Merrick

De schedel van Merrick was anderhalf keer zo groot als bij normale mensen. Hij leidde een miserabel leven als monsterlijke attractie op een kermis, totdat de chirurg Frederick Treves hem in onderbracht in het Royal London Hospital. Daar leefde hij tot zijn dood in 1890. Na zijn dood hield het ziekenhuis het skelet om er onderzoek op te kunnen doen.

Het verhaal van de Elephant Man is op het toneel gebracht met popster David Bowie in de hoofdrol, en verfilmd door regisseur David Lynch.

Tot 1996 ging men er vanuit dat Merrick was overleden aan de gevolgen van neurofibromatosis, een aandoening die naar aanleiding van zijn geval was omgedoopt tot "de Elephant Man-ziekte". Deze erfelijke aandoening leidt tot de vorming van tumoren op de zenuwen, die misvormingen van de botten kunnen veroorzaken.

Proteus-syndroom

Enkele jaren geleden ontdekte een ploeg radiologen echter dat Merrick leed aan het Proteus-syndroom, een ziekte die pas in de jaren '70 van de vorige eeuw is ontdekt. Deze niet-erfelijke aandoening veroorzaakt een ongecontroleerde groei van cellen, die leidt tot een buitensporige ontwikkeling van de botten. De onderzoekers stelden vast dat Merricks ruggengraat niet gewelfd is zoals bij "Elephant Man"-patiënten het geval is. Ook bleek zijn ribbenkast niet misvormd door neurofibromatosis.

De familie van Merrick vindt dat het tijd is dat het Royal London Hospital afstand doet van het stoffelijk overschot van The Elephant Man. "Ik zou hem graag op gepaste wijze begraven", aldus de 74-jarige Ray Merrick. De krant meldt dat een gespecialiseerde commissie mogelijk in de herfst een besluit neemt over het verzoek van de nabestaanden van Joseph Merrick.