WASHINGTON - Het Amerikaanse leger heeft de voormalige bevelhebber in Irak, luitenant-generaal Ricardo Sanchez, vrijgepleit in het mishandelingsschandaal rond de Abu Ghraib-gevangenis bij Bagdad. Dat hebben functionarissen van het ministerie van Defensie vrijdag gezegd.

Sanchez was de hoogste officier tegen wie een onderzoek liep in het kader van het Abu Ghraib-schandaal. Ook vier andere generaals zijn vrijgepleit. Volgens dagblad The New York Times is voor het Pentagon hiermee de kous af wat betreft de vraag of ook de hoogste officieren van de mishandelingen op de hoogte waren.

Plichtsverzuim

Sanchez' collega Jane Karpinski, die ten tijde van de affaire het commando voerde over de militaire politie bij de Abu Ghraib-gevangenis, is wel uit haar functie gezet wegens plichtsverzuim. Karpinski werd vorig jaar al op non-actief gesteld, maar niet formeel van haar taken ontheven. Haar wacht een officiële reprimande, maar geen strafrechtelijk onderzoek.

Amerikaanse media publiceerden een jaar geleden foto's van Amerikaanse militairen die Iraakse gevangenen martelen en vernederen in de beruchte strafinrichting bij de Iraakse hoofdstad. De affaire deed internationaal veel stof opwaaien.

Onderzoekscommissie

Een tienkoppige onderzoekscommissie van het leger heeft sinds oktober de mogelijke betrokkenheid van hoge officieren bij het schandaal onderzocht. Enkele lagere officieren en soldaten zijn al veroordeeld tot celstraffen in verband met de mishandelingszaak.

Mensenrechtenorganisaties hebben scherpe kritiek op de wijze waarop het leger de zaak heeft onderzocht. De legertop en bewindslieden als minister van Defensie Donald Rumsfeld zouden daardoor ten onrechte buiten schot blijven. De organisaties willen een onafhankelijk onderzoek.