LONDEN - De gletsjers in het Zuidpoolgebied smelten sneller dan gedacht als gevolg van de opwarming van de aarde. Dat is gebleken uit omvangrijk Brits-Amerikaans onderzoek, waarover het wetenschappelijke blad Science vrijdag bericht.

Volgens de onderzoekers zijn de gletsjers in de afgelopen vijf jaar met gemiddeld vijftig meter per jaar gekrompen, sneller dan in elke andere periode in de afgelopen vijftig jaar. Van de 244 onderzochte gletsjers was bij 87 procent sprake van een krimp in de afgelopen vijf decennia.

De Sjögren-gletsjer is een uitschieter. Deze ijsmassa is sinds 1993 ongeveer 13 kilometer kleiner gewonden. Overigens is bij 32 gletsjers vastgesteld dat ze juist een beetje in omvang zijn toegenomen.

Het smelten van gletsjers en ook van andere ijsmassa's aan de polen als gevolg van klimaatveranderingen, leidt tot een verhoging van de zeespiegel. De gevolgen daarvan kunnen volgens experts uiteindelijk zeer ingrijpend zijn, vooral voor laag gelegen landen zoals Nederland.