SYDNEY - De Australische politie heeft veertien asielzoekers opgepakt die afgelopen donderdag met hulp van buitenaf ontsnapten uit een gesloten detentiecentrum. Van de 35 afgewezen asielzoekers die toen de benen namen uit het afgelegen Woomera-centrum, zijn er nu nog tien op vrije voeten, aldus de Australische zender ABC zondag.

De jongste arrestaties hadden bijna allemaal plaats op zo'n kilometer afstand van het centrum. Elf anderen werden al eerder opgepakt. De Australische premier Howard zei eerder dat de ontsnapping, georganiseerd door 'activisten', de regering alleen maar doet volharden in haar strenge asielbeleid. Jaarlijks laat Australië 8000 asielzoekers binnen.

In het kamp was al een hongerstaking aan de gang, gericht tegen de levensomstandigheden aldaar. Het kan jaren duren voordat de Australische autoriteiten een asielverzoek hebben afgehandeld. Tot die tijd moeten alle asielzoekers, ook vrouwen en kinderen, in een van de zes opvangcentra blijven die voor hen zijn opgericht.

Woomera, een vroegere militaire basis, heeft een zeer slechte naam. De bewoners hebben in het verleden niet alleen met hongerstakingen, maar ook met massale uitbraken, rellen en pogingen tot zelfmoord tegen de slechte levensomstandigheden geprotesteerd. In maart ontsnapten nog ongeveer vijftig asielzoekers.