SEOUL - In de Gele Zee zijn zaterdag door een schotenwisseling tussen Zuid- en Noord-Koreaanse marineschepen vier mensen om het leven gekomen en achttien anderen gewond geraakt. Een Zuid-Koreaan wordt vermist. De slachtoffers waren allen Zuid-Koreanen. Een van de Zuid-Koreaanse marineschepen is gezonken, aldus het ministerie van Defensie in Seoul.

Bekijk video

Naar aanleiding van het incident heeft de Zuid-Koreaanse president Kim Dae-jung de Nationale Veiligheidsraad bijeengeroepen. Daar zullen het staatshoofd en zijn adviseurs zich beraden over tegenmaatregelen. De chef operaties van de Zuid-Koreaanse strijdkrachten heeft gezegd dat er duidelijk sprake was van provocatie van Noord-Koreaanse zijde.

Het gevecht speelde zich af in een visrijk gebied in de buurt van het eiland Yeonpyeong, voor de westkust van het Koreaanse schiereiland. Volgens een hoge Zuid-Koreaanse militair waren twee Noord-Koreaanse patrouilleboten die vissersschepen begeleidden de Zuid-Koreaanse territoriale wateren binnengevaren.

Daar zouden zij het vuur hebben geopend op Zuid-Koreaanse patrouilleschepen. Die beantwoordden het vuur, waarop de Noord-Koreaanse schepen terugkeerden naar hun eigen wateren. Volgens getuigen stond een van de Noord-Koreaanse schepen in brand.

Over slachtoffers aan Noord-Koreaanse zijde is niets bekendgemaakt. Het gevecht duurde nog geen half uur. Vissersboten in de omgeving zochten een goed heenkomen. De situatie zou inmiddels normaal zijn.

Beide Korea's zijn nog altijd formeel in staat van oorlog met elkaar. Sinds het einde van de Korea-oorlog (1950-1953) is er nooit een vredesverdrag gesloten.

Noord-Koreaanse marineschepen hebben zich volgens Zuid-Korea dit jaar al negen maal in Zuid-Koreaanse wateren begeven. Vrijdag voeren twee Noord-Koreaanse schepen nog meer dan een uur aan de verkeerde kant van de grens voor Zuid-Koreaanse patrouilleschepen hen dwongen terug te keren. In 1999 was er een ernstiger incident. Toen raakten schepen van beide Korea's voor het eerst sinds het einde van de oorlog slaags. Toen zonk een Noord-Koreaans schip en er zouden ongeveer dertig Noord-Koreaanse opvarenden zijn omgekomen.